Ryanair vecht steun Sabena aan

De Ierse luchtvaartmaatschappij Ryanair wil dat de rechter een Belgische staatslening aan het noodlijdende Sabena blokkeert en dreigt met hetzelfde als haar Ierse concurrent Aer Lingus met overheidsgeld overeind wordt gehouden.

De Europese Commissie gaf de Belgische regering gisteren toestemming om Sabena een `overbruggingslening' te geven van 125 miljoen euro (275 miljoen gulden), maar verbood een soortgelijke Ierse lening aan Aer Lingus, tenzij de Ierse staatsluchtvaartmaatschappij eerst surseance van betaling aanvraagt.

De Europese Commissie, die vorige week toestemming gaf voor beperkte staatssteun om schade in de nasleep van de terreuraanslagen in Amerika te vergoeden, kwam gisteren ook terug op een verbod op een Italiaanse lening van 387 miljoen euro aan Alitalia.

Ryanair-directeur Michael O'Leary noemde overheidssteun aan Sabena ,,weggegooid geld''. Hij zei te verwachten dat ,,Sabena al lang bankroet is voor onze zaak bij de rechter komt''. Budgetmaatschappijen als Ryanair en het Britse Easyjet strijden al langer voor wat ze een ,,eerlijk speelveld'' in de luchtvaart noemen, omdat verborgen subsidies (ex-) staatsmaatschappijen een oneigenlijke concurrentiepositie zouden geven.

Ryanair heeft de afgelopen jaren met goedkope tickets al een groot deel van het Aer Lingus-marktaandeel veroverd op routes naar Britse luchthavens en het Europese continent. Na 11 september zijn de verliezen bij Aer Lingus zo scherp opgelopen dat ,,binnen weken'' faillissement dreigt, zei de Ierse minister voor de staatssector, Mary O'Rourke, gisteren. Een deel van de transatlantische routes is intussen opgeheven, als onderdeel van een capaciteitskorting van een kwart en 2.500 man, veertig procent van het personeel, staat ontslag te wachten. Alleen een overheidsinjectie die geraamd wordt op ten minste 350 miljoen gulden kan een bankroet voorkomen.

De Ierse premier, Bertie Ahern, heeft gisteren Eurocommissaris Loyola de Palacio gevraagd alsnog een steunpakket goed te keuren. Volgens hem is dat niet in strijd met EU-regels omdat het zou gaan om sociale maatregelen voor ontslagen werknemers. Aer Lingus verliest 5,5 miljoen gulden per dag en is voor 95 procent eigendom van de Ierse staat. Een geplande privatisering lijkt voorlopig van de baan. Het faillissement van Sabena dreigt snel naderbij te komen door de ineenstorting van mede-eigenaar Swissair. Een overnamekandidaat voor Sabena is Virgin Express, een Britse budget-vervoerder, die nu al routes met Sabena deelt.