Pearson moet zich bezinnen op strategie

Toen de koersen nog omhoog schoten, ging het de Britse uitgever Pearson (van onder meer de Financial Times) voor de wind. Maar terwijl bestuursvoorzitter Marjorie Scardino blijft verzekeren dat de donkere wolken die nu boven het mediaconcern hangen vanzelf zullen verdwijnen als het economisch tij keert, lopen de advertentie-inkomsten nog steeds terug.

De winst daalt snel bij de Financial Times Group en de divisie voor technologie-publicaties. Het concern als geheel zal over 2001 waarschijnlijk geen winst behalen. Het doel van het bestuur, een winstgroei met dubbele cijfers, zal voorlopig niet bereikt worden.

Een vergelijking met de vroege jaren '90 suggereert dat Pearson er nu beter voorstaat dan toen. Maar daaruit kan geen troost geput worden, want het tempo en het patroon van de huidige inzinking van de advertentiemarkt is ongekend. Ondertussen stijgt de schuldenlast van Pearson gestaag.

Beleggers willen weten of Scardino haar bestuursstijl op deze groeivertraging kan afstemmen. Het concern doet wat het moet doen; aan het eind van het jaar moet bij de Financial Times 16 procent bezuinigd zijn, grotendeels dankzij het samenvoegen van de internetdivisie met de krant.

Scardinos toewijding aan haar visie op Pearson vertaalt zichzelf in een weigering om onder economische druk bepaalde strategische kwesties opnieuw te bezien. Beleggers zullen zich bijvoorbeeld afvragen wat het concern nu eigenlijk is: nu de meeste activiteiten zich in de educatieve sfeer afspelen, lijkt Pearson een defensief aandeel waar een conjunctuurgevoelig krantenbedrijf aan vastgekoppeld is. Het is alsof Pearson een machine is geworden die aandeelhouderswaarde opoffert aan het prestige van de Financial Times.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld