Antrax: Huis van Afgevaardigden vijf dagen dicht

Het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden heeft gisteren besloten tot dinsdag dicht te gaan om alle gebouwen te laten onderzoeken op aanwezigheid van miltvuur (antrax). 31 medewerkers zijn besmet geraakt met de potentieel dodelijke bacterie.

Voor het eerst zijn ook buiten de VS sporen van miltvuur in een brief aangetroffen. In Kenia is de bacterie in een envelop ontdekt, zo meldde de Keniase minister van Volksgezondheid vanochtend.

In de Verenigde Staten is de beslissing van het Huis vijf dagen dicht te gaan hard aangekomen. Congresleden en media vragen zich af of de volksvertegenwoordiging buiten werking gesteld kan worden door deze vorm van terreur.

Het American Enterprise Institute, een denktank in Washington die dicht bij de Republikeinse regering staat, kondigde voor maandag een spoedbijeenkomst aan gewijd aan het onderwerp `What If Congress Were Obliterated?' (Stel dat het Congres werd uitgeroeid).

De Senaat blijft in zitting ondanks ruim dertig besmettingen. Ook de gouverneur van de staat New York kreeg een antraxbrief.

Over de afzenders van diverse antraxbrieven is nog weinig bekend. Proeven hebben aangetoond dat de miltvuurbacterie in de brief die naar NBC-presentator Tom Brokaw in New York is gestuurd van dezelfde `stam' afkomstig is als de bacterie die in Boca Raton, Florida, bij een uitgever terecht is gekomen en daar één leven heeft gekost. Dat wil niet zeggen dat de afzender één en dezelfde is.

De antraxbacterie die per brief is gestuurd naar het kantoor van Tom Daschle, leider van de Democratische meerderheid in de Senaat, was van een uitzonderlijk hoge kwaliteit.

Dit type antrax verspreidt zich gemakkelijk door de lucht. 23 van Daschle's stafleden zijn besmet geraakt. Dat gold ook voor drie stafleden van senator Feingold (Democraat, Wisconsin) en vijf politiemannen die de Senaat bewaken. Duizenden van de 17.000 medewerkers van het Congres ondergingen gisteren een eerste test. [Vervolg ANTRAX: pagina 5]

ANTRAX

Echte antraxbrief buiten VS gevonden

[Vervolg van pagina 1] Minister van Justitie Ashcroft sluit een connectie met de Al-Qaeda-organisatie van Bin Laden niet uit, maar het is evenmin aangetoond dat de brieven uit die hoek komen. Ashcroft houdt rekening met de mogelijkheid dat er sprake is van serieuze terreur én opzettelijk georganiseerde gevallen van loos alarm in het hele land. Dit laatste zou bedoeld zijn om de medische en justitiële autoriteiten te overbelasten. Een gepensioneerde federale inspecteur van biologische wapens zei gisteren op de publieke televisiezender PBS dat hij op grond van alle bekende feiten aanneemt dat er verband bestaat tussen de golf brieven, de aanvallen van 11 september én het het feit dat de Irakese regering beschikt over antrax.

Minister Thomson (Volksgezondheid) vroeg het Congres 1,5 miljard dollar uit te trekken om bioterrorisme beter te kunnen bestrijden. De nationale voorraad vaccins en medicijnen moet snel worden opgevoerd. Het Congres bleef gisteren met spoed voorstellen behandelen om de gevolgen van het terrorisme het hoofd te bieden. Het Huis van Afgevaardigden nam wetgeving aan die de financiële vrijheid van terroristische netwerken bestrijdt.

Onze correspondent in Nairobi voegt hieraan toe: Poeder in een brief uit de VS naar een niet nader genoemde Keniaan blijkt sporen van de antraxbacterie te bevatten. Dit heeft de minister van Gezondheidszorg vanochtend in Nairobi bekend gemaakt. Het is de eerste antrax-brief buiten de VS.

Het ministerie sloeg gisteren alarm nadat drie brieven met wit poeder werden gevonden. Vier familieleden zouden in aanraking zijn gekomen met de envelop die antraxsporen bevat. Zij worden onderzocht. Naar de samenstelling van het poeder in de twee andere brieven wordt nader onderzoek gedaan. Eén was er gericht aan een Keniase zakenman in Nairobi. De andere brief was bestemd voor een werknemer bij een kantoor van de Verenigde Naties en was gepost in Pakistan.