Australië stuurt troepen en materieel op verzoek VS

De Australische regering stuurt op verzoek van de Amerikaanse regering zo snel mogelijk troepen ter ondersteuning van de oorlog tegen terrorisme. Dat heeft de Australische premier John Howard vanochtend gezegd.

Howard zei 1.550 man en militair materieel beschikbaar te hebben. Waar de Australische troepen, waaronder speciale eenheden, heen worden gestuurd, is niet duidelijk.

Al kort na de aanslagen op New York en Washington bood Australië de VS hulp aan, maar daar werd tot dusver geen gebruik van gemaakt. Australië identificeert zich sterk met de Amerikaanse strijd tegen het terrorisme. Premier Howard bevond zich op 11 september in Washington en werd direct na de aanslag op het Pentagon van zijn hotel naar een veilige kamer in de Australische ambassade overgebracht.

De premier wil aanstaand weekend in Shanghai de APEC-top van landen rond het Stille Oceaanbekken bezoeken omdat de Amerikaanse president Bush daar waarschijnlijk ook zal zijn.

Politieke waarnemers menen dat de regering van Howard zich te sterk op de steun aan Washington richt. De gezaghebbende commentator Gerard Henderson schreef deze week in de Sydney Morning Herald dat de motivatie van de premier om naar Shanghai te gaan verkeerd is. ,,Leiders van andere belangrijke landen, zoals Japan, China, Indonesië, Maleisië en Rusland zullen er ook zijn. Het geeft een verkeerde en onnodige boodschap aan de regio, wanneer de komst naar Shanghai afhankelijk wordt gemaakt van de komst van president Bush.''

In Shanghai zal Howard in elk geval kunnen overleggen met de Indonesische president Megawati Soekarnoputri, die hij deze week terechtwees wegens haar kritiek op de Amerikaanse aanvallen op Afghanistan. Volgens Howard is verzoening met terroristen door compromissen niet mogelijk. ,,Ze moet echter begrijpen dat dit geen strijd van de islam tegen de rest van de wereld is'', zei Howard.

Voor het oplossen van het probleem van de talloze bootvluchtelingen die Australië proberen te bereiken, geldt dat Australië zeker niet zonder hulp van Indonesië kan. De meeste vluchtelingen komen immers via Indonesië.

Het vluchtelingenprobleem is een belangrijk punt in de verkiezingsstrijd tussen Howard en de Laboroppositie. Op 10 november gaan de Australiërs naar de stembus. John Howards weigering om vluchtelingen toe te laten heeft zijn populariteit vergroot. De leider van de Laboroppositie, Kim Beazley, zegt dat hij een betere relatie met Indonesië wil nastreven. Dat zal volgens hem helpen een effectiever beleid tegen illegale bootvluchtelingen te voeren. Beazley kan wijzen op successen van eerdere Laborregeringen. Deze wilden nauwere politieke en economische banden met hun nabije noordelijke buren.

Om de economische banden met Azië te vergemakkelijken was Australië tien jaar geleden zelf initiatiefnemer van de APEC-ontmoetingen. Het ligt voor de hand dat de relaties met de meest nabije landen, Indonesië en Maleisië, op termijn weer moeten worden aangetrokken. Het sturen van troepen zal de relatie met Azië echter verder bemoeilijken.