Vrees voor biochemische terreur groeit

Opnieuw zijn gisteren in de Verenigde Staten nieuwe besmettingen met de dodelijke ziekte miltvuur (antrax) vastgesteld. Elders in de wereld groeit de angst voor een bioterroristische aanslag nadat her en der verdachte brieven met daarin poeder worden aangetroffen. In Nederland zijn sinds donderdag vijftien verdachte pakjes onderzocht. Tot nu toe is buiten de VS geen miltvuur geconstateerd.

Bij twee mensen in de VS is gisteren besmetting met de miltvuurbacterie vastgesteld. Het gaat om een kind van een medewerker van de Amerikaanse televisiezender ABC en een collega van de man die begin deze maand aan de gevolgen van de besmetting overleed. De man, fotoredacteur bij een uitgever uit Boca Raton in Florida, is tot dusverre het eerste en enige dodelijke slachtoffer. Het aantal besmettingen is inmiddels opgelopen tot veertien.

Het bureau van de leider van de Democratische meerderheid in de Senaat, Tom Daschle, ontving gisteren een brief waarin de potentieel dodelijke bacterie werd aangetroffen. Een eerste test wijst op antrax. Het onderzoek naar de brief is nog aan de gang. Een positieve eerste test betekent niet dat de uiteindelijke uitslag ook positief zal zijn. Medewerkers van Daschle krijgen inmiddels antibiotica.

De Amerikaanse president George W. Bush heeft gezegd dat hij de betrokkenheid van Osama bin Laden niet uitsluit. ,,We hebben nog geen harde bewijzen, maar het is duidelijk dat Bin Laden een slecht mens is'', aldus Bush.

Ook de Amerikaanse federale recherche sluit een mogelijk verband tussen de aanslagen van 11 september en de verspreiding van de miltvuurbacterie niet uit, al heeft het bureau geen bewijzen.

De Amerikaanse regering heeft het Congres 3,75 miljard gulden gevraagd voor beschermende maatregelen tegen mogelijke bioterroristische aanvallen.

Elders in de wereld, onder meer in Duitsland, Frankrijk, Zwitserland, Mexico, Brazilië, Japan, Nieuw Zeeland en Israël, bestaan grote zorgen over de verspreiding van de miltvuurbacterie nadat verdachte brieven met poeder zijn ontdekt. Zo werd gisteren op het kantoor van de Duitse bondskanselier Schröder in Berlijn een verdacht pakje met wit poeder gevonden. Het poeder bleek ongevaarlijk.

In Nederland heeft het onderzoeksinstituut ID Lelystad sinds afgelopen donderdag, toen een eerste verdachte brief werd gesignaleerd op de Amerikaanse ambassade in Den Haag, nog vijftien pakjes onderzocht op de aanwezigheid van de miltvuurbacterie. Alle pakjes bevatten een zogenoemd verdacht poeder. Maar, zo constateert een woordvoerder van het ministerie van Volksgezondheid, tot nu toe ging het om ,,meel, peper en zout''. Politie en PTT vrezen dat het aantal brieven en pakketten met verdacht poeder zal stijgen.

Miltvuur is een zeldzame ziekte. Mensen kunnen met de bacterie besmet raken via kleine wondjes in de huid, maar kunnen de ziekte niet op een ander mens overdragen.

De ziekte kan worden tegengegaan door toediening van grote hoeveelheden antibiotica. De Duitse medicijnenfabrikant Bayer heeft vorige week laten weten de productie van het antibioticum Cypro te zullen opvoeren.