Schumacher sluit succesvol jaar af met zege in Japan

De Duitse autocoureur Michael Schumacher heeft gisteren in Japan het Formule I-seizoen afgesloten zoals hij dat in maart in Australië was begonnen. Met een overwinning. Voor de negende keer dit jaar ging hij als eerste over de finish, een evenaring van het record van de Britse oud-coureur Nigel Mansell.

Schumacher behaalde al in augustus, in Hongarije, zijn vierde wereldtitel. Op het circuit van Suzuka voegde hij nog enkele records toen aan zijn lange erelijst: hij beëindigde het seizoen met 123 punten en reed inmiddels 801 WK-punten bij elkaar. Daarmee verbrak hij het record van de Fransman Alain Prost, die eerder dit seizoen door Schumacher ook werd onttroond als recordhouder wat betreft het aantal gewonnen races in de Formule I. Prost stond op 51, Schumacher won in Japan zijn 53ste race.

In Suzuka startte hij op pole-position en gaf zijn koppositie niet meer uit handen. De Colombiaan Juan Pablo Montoya eindigde als tweede, David Coulthard werd derde. De Schot verzekerde zich daarmee van de tweede plaats in de eindrangschikking van het wereldkampioenschap.

Ferrari-coureur Rubens Barrichello kwam niet verder dan de vijfde plaats, mede door technische problemen tijdens een pitstop. Daarmee werd tevens aangetoond dat Schumacher niet alles kan regisseren. Ferrari had zich in Suzuka namelijk ten doel gesteld om Barrichello naar de tweede plek in het eindklassement te loodsen. ,,Ik kon Rubens echter niet helpen'', verzuchtte de Duitser. ,,Het plan was dat hij beide Williams-coureurs zou inhalen, waarna ik hem natuurlijk zou laten passeren. Maar toen Rubens hen niet voorbij kon, had het weinig zin om mijn eigen wedstrijd te vergooien.''

Mika Hakkinen reed voorlopig de laatste Formule I-race in zijn carrière. Hij neemt een jaar vrijaf en heeft de intentie in 2003 bij het team van McLaren-Mercedes terug te keren. Zijn plaats bij de Brits-Duitse renstal wordt ingenomen door zijn landgenoot Kimi Raikkonen, die dit jaar in de Formule I debuteerde, bij de renstal van Sauber. Hakkinen nam gisteren afscheid met een vierde plaats.

Jean Alesi reed zijn 201ste en allerlaatste Grote Prijs van zijn carrière. Al in de zesde ronde stond de Fransman met zijn Jordan-Honda naast de baan. Hij kon Raikkonen niet ontwijken toen die de controle over zijn wagen verloor. Alesi reed in 1989 zijn eerste Grand Prix en won eenmaal: de Grote Prijs van Canada, in 1995. Hij veroverde in zijn carrière – waarin hij reed voor Tyrrell, Ferrari, Benetton, Prost en Jordan – 242 punten en was dit seizoen met zijn 37 jaar de oudste coureur in de Formule I.

De Nederlander Jos Verstappen beëindigde een voor hem zeer teleurstellend seizoen op de vijftiende plaats. Volgend rijdt rijdt hij voor het derde achtereenvolgende seizoen bij de renstal van Arrows.