Hutchison krijgt uithangbord haven

Via een omweg lijkt Hutchison Whampoa uit Hongkong alsnog de lakens te gaan uitdelen bij ECT, het grootste overslagbedrijf van containers in de Rotterdamse haven.

`De Chinezen komen.' Het is twee jaar geleden dat het Rotterdamse havenbedrijfsleven met lede ogen toekeek hoe het Hongkong-conglomeraat Hutchison Whampoa zich opdrong aan containeroverslagbedrijf Europe Combined Terminals (ECT). Hutchison verwierf een aandeel van 35 procent in `het uithangbord van de Rotterdamse haven'. De overige aandelen van het containeroverslagbedrijf dat door Pakhoed-Internatio-Müller en Nedlloyd in de verkoop werd gedaan, gingen naar het Gemeentelijk Havenbedrijf Rotterdam (35 procent), ABN Amro (28 procent) en het personeel (2 procent).

Maar van meet af aan was duidelijk dat Hutchison zich in Rotterdam niet tevreden zou stellen met deze bijrol. Zaterdag maakte ECT-directeur C. van den Driest bekend dat Hutchison zijn belang naar `ten minste 60 procent' zal uitbreiden.

Met het Britse P&O Ports en PSA uit Singapore behoort Hutchison tot de grootste overslagbedrijven voor containers in de wereld. ECT, een van de grootste containeroverslagbedrijven in Europa, past daar goed bij. Het probleem was echter de Europese Commissie. Brussel oordeelde na klachten van de concurrentie dat Hutchison, dat onder meer de containerzaken behartigt in de Britse havens Felixstowe, Harwich en Thamesport, door zijn belang in ECT een te dominante positie in de havens van Noord-West Europa zou verwerven.

Brussel vond dat er nog een aandeelhouder aan ECT diende te worden toegevoegd, hetgeen onherroepelijk tot een verdere verwatering van het Hutchison-belang in Rotterdam zou hebben geleid. ECT bestreed die oekaze van Brussel met succes. De concurrentieverhoudingen in de containersector, waar de belangrijkste Rotterdamse concurrenten Antwerpen en Hamburg grote uitbreidingsplannen hebben, veranderen snel. Zelfs zo snel dat ECT zijn nummer één positie op de Europese markt verspeelde. Brussel stelde daarop deze zomer al haar standpunt bij, waardoor een Chinees meerderheidsbelang mogelijk werd. Een overwinning voor ECT, dat het afgelopen jaar op twee lokaties in Rotterdam 4,4 miljoen TEU (1 TEU is een container van 20 voet) afhandelde, 75 procent van alle containers in de Rotterdamse haven.

Niettemin stond ECT de afgelopen jaren zwaar onder druk. In 1999 werd een verlies geleden van bijna 41 miljoen gulden. De klanten morden. P&O Nedlloyd dreigde bijvoorbeeld grote ladingpakketten over te hevelen naar Antwerpen. En door automatiseringsproblemen stagneerde de hele aan- en afvoer van containers. Een hoog ziekteverzuim onder goed betaalde werknemers deed de rest.

Maar met de komst van een nieuw management in de personen van Carel van den Driest (ex-Van Ommeren) en Steven Lak (ex-Havenbedrijf Rotterdam) is ECT met name het afgelopen jaar aan een opmerkelijke turnaround begonnen, waarbij een grotere klantvriendelijkheid centraal staat.

Hutchison wil nu snel meerderheidsaandeelhouder worden in ECT. Dat kan vrij simpel omdat ABN Amro af wil van zijn belang en het Gemeentelijk Havenbedrijf Rotterdam zijn belang wil terugbrengen. Hutchison streeft naar minimaal 60 procent. Voor ECT hoeft dat geen slechte zaak te zijn. Het bedrijf kan profiteren van de enorme expertise van het kapitaalkrachtige Hutchison. Maar ook dit keer moet Brussel de plannen van de Chinezen eerst goedkeuren.