Drie nieuwe gevallen van miltvuur in VS

In de Verenigde Staten groeit de angst voor bioterreur nadat gisteren in New York nog eens drie mensen blijken te zijn besmet met de miltvuurbacterie. Ook elders zorgen verdachte brieven voor onrust.

Tot nu toe zijn er in de VS twaalf gevallen van miltvuurbesmetting geconstateerd, geconcentreerd op twee plaatsen. Twee weken geleden overleed een fotoredacteur van een uitgever in Boca Raton, Florida, aan de gevolgen van een miltvuurbesmetting. Een collega van hem werd ziek, zes andere medewerkers van de uitgeverij zijn inmiddels besmet met de bacterie. Geen van hen is ziek geworden.

De drie New-Yorkers waarvan gisteren bekend werd dat zij besmet zijn – een politieman en twee onderzoekers – hebben de besmetting mogelijk opgelopen toen zij het kantoor van de televisiezender NBC op miltvuur controleerden. Daar werd vrijdag een vrouw – de medewerkster van presentator Tom Brokaw – met symptomen van miltvuur opgenomen. Honderden Amerikanen lieten zich dit weekeinde testen op de bacterie.

In New York is na de ontdekking onderstreept dat er geen bewijs is dat de gevallen van miltvuur daar het resultaat zijn van een aanslag. Maar vice-president Cheney sloot gisteren een verband met Osama bin Laden niet uit. Hij noemde de gevallen van miltvuur in Florida en New York ,,verdacht'.

Het hele weekeinde zijn er in de Verenigde Staten verdachte brieven onderzocht. In een brief uit Maleisië naar een kantoor van Microsoft in Reno, Nevada, werden miltvuurbacterieën aangetroffen. Verscheidene medewerkers van Microsoft worden onderzocht op een mogelijke infectie.

Ook elders worden verdachte postpaketten aangetroffen. De Australische regering riep vanochtend op tot kalmte nadat in verschillende plaatsen brieven met een poeder werden gevonden. Zo is de Amerikaanse ambassade in Sydney vanochtend geëvacueerd nadat een verdacht middel in een brief werd aangetroffen en zijn ook het belastingkantoor in Canberra en een krantenredactie in Melbourne ontruimd. Sorteerders van de Australische posterijen overwegen beschermende kleding te dragen.

Ook op het vliegveld van Sydney is zondag een pakje met wit poeder gevonden. Een deel van de luchthaven werd enige tijd afgesloten, maar onderzoek wees uit dat het poeder geen gevaar vormde. Ook de luchthavens van Wenen, Rio de Janeiro en Hawaii werden dit weekeinde ontruimd nadat verdachte pakjes werden gevonden.

In Italië zijn zaterdag vijf mensen voor onderzoek opgenomen in een ziekenhuis in Genua nadat zij een dreigbrief met een onbekend poeder in handen hadden gehad. Deze actie was echter een `grapje', zo bleek toen de dader zich meldde op het politiebureau. Ook in Mexico werden achttien verdachte brieven gevonden. De kathedraal van Canterbury in het Verenigd Koninkrijk werd gisteren tijdens de dienst ontruimd nadat iemand een poeder strooide. Bij geen van deze gevallen werden sporen van miltvuur aangetroffen.

Miltvuur (antrax) veroorzaakt drie verschillende ziekten

In de Verenigde Staten zijn 12 gevallen van antraxbesmetting geconstateerd: 4 in New York, 8 in Boca Raton. In Reno werd een brief met daarin miltvuursporen aangetroffen.

1 Antrax- of miltvuursporen komen tot leven als ze een goede voedingsbodem vinden. In de mens kunnen ze ziekten veroorzaken in luchtwegen, huid en darmen.

2 Geïnhaleerde sporen blijven meestal op de slijmvliezen in de bovenste luchtwegen kleven.

3 Sporen kunnen ook huidwondjes infecteren en veroorzaken dan meestal een milde, voorbijgaande ziekte.

4 Enkele bacteriën kunnen uit de keel in de longblaasjes terecht komen.

5 Antraxsporen ontkiemen tussen 1 en 60 dagen nadat ze op een voedingsbodem terecht zijn gekomen.

6 Als de bacteriën in de longen groeien en naar andere organen uitzwermen, produceren ze een gifstof, met bloedingen, vochtophopingen en weefselafbraak als gevolg. Miltvuur in deze vorm verloopt vaak dodelijk.

7 Als de antraxbacterie in de darm komt kan hij koorts, misselijkheid en buikpijn veroorzaken. Deze vorm is niet dodelijk.

Bacillus anthracis

Een bacterie die barre omstandigheden overleeft door sporen te vormen.

NRC Handelsblad 151001 / Bron: Reuters