Te koop: schuldenlast (zo goed als nieuw)

Nieuwe Economie? Filosofietjes over fundamenteel hogere groei zonder inflatie als vruchten van de technologische innovatie zijn inmiddels door de actualiteit ontzenuwd. Maar de beursgangers van de technologiehausse blijven nieuwe bedrijfsconcepten ontwikkelen.

De jongste komt van Versatel, het verliesgevende telecombedrijf dat een wijdvertakt glasvezelnetwerk in de Nederlandse klei aanlegt. Het bedrijf wil zijn schulden vervroegd aflossen tegen een fractie van het geleende bedrag. Versatel doet zijn obligatiehouders een voorstel dat normaal gesproken alleen wordt gedaan door bewindvoerders om een bedrijf vanuit surseance te laten doorstarten. Versatel beschikt over vergelijkbare dwangmiddelen: velen vrezen een faillissement. Met het bod probeert Versatel aan een deel van de verplichtingen te ontkomen.

De actie is een antwoord op het chronisch gebrek aan vertrouwen van de financiële markten in Versatel en op een dreigend negatief eigen vermogen dat Versatel naar het strafbankje van de beurs verbant. De koers van Versatels aandelen en obligaties is het afgelopen jaar ingestort.

Ooit gaf Gary Mesch zijn bedrijf gestalte in een garage in Abcoude. Tot het barsten van de zeepbel is het bedrijf – net uit de box – zeer succesvol op de beurs. Geld uitgeven en investeren was het parool. Later zal dat allemaal worden terugverdiend. Via de uitgifte van nieuwe aandelen en de lancering van verhandelbare leningen kreeg de onderneming miljarden euro's binnen om geld te besteden aan zijn ambities.

De ambities zijn er nog steeds, maar van de doelstellingen is weinig terechtgekomen. Versatel heeft de afgelopen jaren honderden miljoenen euro's verbrand. De verliezen zijn tegelijkertijd toegenomen. In de kas resteert een miljard euro. Met eenderde ervan wil Versatel voor 1,7 miljard euro aan schulden tegen korting aflossen.

De korting is voor Versatel.

Daarnaast biedt het bedrijf 140 miljoen nieuw uit te geven aandelen voor de leningen. De uitstaande aandelen worden daarmee met factor anderhalf uitgebreid. Versatel speculeert er nu al op dat het straks, schuldenvrij, tegen veel aantrekkelijkere voorwaarden nieuwe leningen kan afsluiten.

Een van de exponenten uit de `nieuwe economie' van weleer toont zich inderdaad inventief. Versatel lijmt het gebroken vertrouwen op kosten van de al gedupeerde financiers. En het staat zijn mannetje als het op snelle groei aankomt. Maar met dat inflatieloze wil het niet lukken. Beleggers en kredietverstrekkers bekopen het model van Versatel met een ongekende geldontwaarding.