`Ik wil marathon zeker in 2.05.00 lopen'

In Nijmegen is vanavond de première van Endurance, een film over het leven van Haile Gebrselassie (28). De Ethiopiër stapt van de baan over naar de marathon om in de voetsporen te treden van zijn legendarische landgenoot Abebe Bikila.

Haile Gebrselassie verblijft deze week in Nederland. De atleet is vanavond in Nijmegen eregast bij de Nederlandse première van een film over zijn leven. Daarnaast bezocht de Ethiopiër gisteren Hengelo om een clinic te verzorgen en is hij morgen in Amsterdam een van de sprekers op een symposium over sport in ontwikkelingslanden. Tussendoor lichtte de viervoudig wereldkampioen en tweevoudig olympisch kampioen op de 10.000 meter zijn grote ambities op de marathon toe.

Gebrselassie mag dan een volksheld zijn, in Ethiopië telt een atleet pas echt mee als hij olympisch kampioen op de marathon is. Abebe Bikila vergaarde wereldfaam door in 1960 (Rome) en in 1964 (Tokio) op blote voeten goud te winnen. Na de inmiddels overleden Bikila leverde het Afrikaanse land met Mamo Wolde in 1968 (Mexico-Stad) en Gezahgna Abera in 2000 (Sydney) nog twee olympische marathonkampioenen af. Gebrselassie is vast van plan om in 2004 in Athene de vijfde atleet in dat rijtje te worden. Afgelopen weekeinde begon hij zijn olympische missie in Bristol met het veroveren van de wereldtitel op de halve marathon.

Wat maakt de marathon zo speciaal, dat je na zoveel successen van de baan naar de weg overstapt?

Haile Gebrselassie: ,,Ethiopië heeft een geschiedenis op de marathon en ik wil in de voetsporen treden van grootheden als Bikila en Wolde. Dat wilde ik al toen ik met atletiek begon, maar mijn trainers vertelden mij dat ik niet geschikt was voor de marathon. Mijn stijl zou niet goed zijn en bovendien vonden ze me te jong. Zij adviseerden mij eerst voor de 5.000 en 10.000 te kiezen, zodat ik later altijd nog kon veranderen. Die raad heb ik opgevolgd, maar nu ben ik aan de switch toe.''

Ben je nu volledig overgestapt van de baan naar de weg?

,,Nee, ik blijf actief op de baan, maar mijn prioriteit ligt op de weg. Ik zal tijdens de wereldkampioenschappen van 2003 in Parijs de 10.000 meter lopen, maar bij de Olympische Spelen in Athene kom ik uit op de marathon.''

Heb je als baanatleet alles bereikt?

,,Nee, voor mijn gevoel ben ik daar nog niet helemaal klaar mee. Om die reden wil ik ook nog wachten om geheel over te stappen.''

Heb je enige ervaring op de marathon?

,,Amper. Ik heb als jongen ooit drie marathons gelopen, maar dat stelde weinig voor. De snelste liep ik op 16-jarige leeftijd in 2.48-en-nog-wat.''

Vind je het verschil tussen weg en baan niet erg groot?

,,Dat valt erg mee. Op de baan gaat het om pure snelheid en dat is op de weg toch iets minder belangrijk. Bovendien bleek afgelopen weekeinde tijdens de WK halve marathon in Bristol, dat mijn lichaam goed op een wegwedstrijd reageerde.''

Volgend voorjaar loop je je eerste grote marathon in Rotterdam of Londen. In Rotterdam is jouw manager Jos Hermens verantwoordelijk voor het deelnemersveld. Als je kiest voor Londen, kan dat toch alleen om financiële redenen zijn?

,,Nee hoor, want Rotterdam kan ook financieel aantrekkelijk zijn. Ik kies voor de marathon met het aantrekkelijkste deelnemersveld, want ik wil mijn eerste marathon pertinent in een heel snelle tijd lopen.''

Denk je dat 2.06.00 haalbaar is?

,,Ach, dat is niks; die tijd loopt tegenwoordig iedereen. Als ik 2.06.00 loop, zullen de mensen dat `normaal' vinden. Nee, de tijd die ik in gedachten heb is op zijn minst 2.05.00. (Het wereldrecord is met 2.05.42 in handen van de tot Amerikaan genaturaliseerde Marokkaan Khalid Khannouchi, red). Het moet speciaal worden op de marathon, anders kan ik beter op de baan blijven lopen. Toen ik met atletiek begon, wilde ik de beste van de wereld zijn op de 10.000 meter. Toen ik zondag aan de halve marathon begon, wilde ik weer de beste van de wereld zijn. En als ik straks marathons loop, wil ik opnieuw de beste van de wereld zijn.''

Was geld een reden om voor de marathon te kiezen?

,,Nee, want voor mij staat de sport altijd voorop. Het geld komt dan vanzelf wel.''

Maar met een marathon kun je veel startgeld verdienen?

,,Dat is waar, maar daar laat ik me niet door leiden. Ik had in mijn leven veel geld kunnen verdienen door alle verzoeken voor deelname aan wedstrjden te honoreren. Maar ik heb de ze vrijwel altijd afgewimpeld, omdat ik rekening met mijn lichaam heb gehouden. Daarom zal ik voor de marathon kiezen die het beste is voor mijn carrière.''

Morgen is de Nederlandse première van een film over jouw leven. Wat kun je daarover vertellen?

,,Dat het een prachtige film is, waar ik trots op ben. Hij is gemaakt naar aanleiding van mijn gouden medaille op de 10.000 meter tijdens de Olympische Spelen van 1996 in Atlanta. Het gaat over een jongetje uit een arm boerengezin met tien kinderen, dat zijn ideaal verwezenlijkt als atleet. Het is mijn levensverhaal. En daar is niets aan verzonnen of geromantiseerd. It's true life.''