De strijd om Liffe spitst zich toe

Euronext en de London Stock Exchange (LSE) maken zich op voor een gevecht om de Londense derivatenbeurs Liffe. Euronext, het samenwerkingsverband van de aandelenbeurzen van Frankrijk, België en Nederland, heeft nog geen bod op Liffe uitgebracht, maar LSE heeft ongeveer 400 miljoen pond sterling geboden.

LSE zal waarschijnlijk te berde brengen dat Euronext niet echt de pan-Europese beurs is die het beweert te zijn. De drie aangesloten beurzen hanteren nog steeds hun eigen regels. Dat bleek onlangs toen ontdekt werd dat het in Parijs genoteerde Euronext een koersstabilisatieprogramma gebruikt dat in Nederland onwettig zou zijn geweest.

Een ander punt van kritiek is dat Euronext zijn activiteiten in de praktijk niet goed op elkaar heeft afgestemd. Het enorme automatiseringssysteem, dat moet zorgen voor een gemeenschappelijk handelsplatform, heeft te kampen met talloze kinderziekten. De handel kwam daardoor dit jaar al zeven maal stil te liggen. De derivatendivisies van de drie beurzen zullen bovendien vóór eind 2002 niet eens zo'n gemeenschappelijk platform hebben.

En dan is er nog het feit dat iedere belegger die een belang in Euronext wil nemen dat groter is dan 10 procent, daarvoor toestemming moet krijgen van de Nederlandse autoriteiten. LSE kende een soortgelijke beperking, maar heeft die onlangs laten vallen.

In een normaal overnamegevecht zou een dergelijke negatieve campagne er alleen maar toe doen als Euronext van plan zou zijn met aandelen te betalen voor Liffe. Want als het met baar geld zou betalen, zou het hoegenaamd niets uitmaken hoe goed of hoe slecht het bedrijf het zelf doet. In dit geval is het nog niet duidelijk hoe Euronext een bod denkt te financieren. Maar zelfs als het alleen geld zou bieden (en dat heeft het in ruime mate), dan spelen bovenstaande overwegingen toch een rol. Dat komt doordat Liffe twee soorten aandeelhouders heeft: financiële beleggers en klanten. De beleggers van risicokapitaal zijn vermoedelijk voorstander van het aanvaarden van het hoogste bod. Maar de klanten kunnen zich ook laten leiden door hun zorgen over een goed bestuur van de gefuseerde onderneming.

Het aanstaande gevecht zal bitter zijn. Wie Liffe kan inlijven staat er goed voor om aan de top te blijven in de Europese beurswereld. Wees daarom niet verbaasd als Euronext binnenkort LSE onder vuur neemt.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld