NOBELPRIJZEN

Het heeft even geduurd maar in 2001 is het wiel dan eindelijk gepatenteerd. Het was John Keogh, een in octrooizaken gespecialiseerde advocaat uit Hawthorn in Australië, die afgelopen mei het patent deponeerde. Zijn `circular transportation facilitation device', zoals hij het zelf uitdrukte, werd met Innovation Patent #2001100012 in orde bevonden. Keogh diende de aanvraag in om een nieuw Australisch patentsysteem te testen.

De actie is niet onopgemerkt gebleven. Donderdagavond, bij de uitreiking van de Ig Nobelprijzen in Sanders Theatre op Harvard University, behoorden Keogh en het Australische patentbureau tot de gelukkigen. De Ig Nobelprijzen, een initiatief van het humoristische tijdschrift Annals of Improbable Research, worden de week voor de the real thing uit Zweden uitgereikt voor prestaties die `cannot or should not be reproduced'. Doel van de Igs is het ongewone te stimuleren en verbeeldingskracht te eren. Vorig jaar nog kreeg de Groningse medisch onderzoeker Pek van Andel een Ig Nobelprijs voor zijn MRI-foto's van de geslachtsdaad.

Op de galabijeenkomst van donderdag werden tien winnaars voor het jaar 2001 bekendgemaakt. Zoals gewoonlijk was het bekroonde onderzoek een mengeling van ongein en vrolijkheid. Tot de eerste categorie behoorde de Ig Nobelprijs voor de Geneeskunde. Peter Barss van McGill University kreeg hem voor zijn rapport `Injuries Due to Falling Coconuts', in 1984 gepubliceerd in The Journal of Trauma. Ook David Schmidt van de University of Massachusetts, die de bekende kwestie van de naar binnen trekkende douchegordijnen `gedeeltelijk oploste' en daarmee de Ig voor de natuurkunde in de wacht sleepte, kan moeilijk een originele keus genoemd worden.

Opvallender waren Jack en Rexella Van Impe uit Michigan, die de Ig Nobelprijs voor astrofysica kregen voor hun ontdekking dat zwarte gaten technisch aan alle eisen voldoen om de locatie van de hel te kunnen zijn. Buck Weimer uit Pueblo (Colarado) ontving de Ig Nobelprijs voor biologie voor zijn uitvinding van Under-Ease, luchtdicht ondergoed met een verwisselbaar koolfilter `that removes bad-smelling gases before they escape'. De vredesprijs ging dit jaar naar Viliumas Malinauskus uit Litouwen voor het in het leven roepen van het attractiepark `De wereld van Stalin'. En Joel Slemrod en Wojciech Kopczuk kregen de economieprijs voor hun conclusie dat mensen hun sterven weten uit te stellen als dat hun een verlaging van hun belastingtarief oplevert.