Belgen staan voor wedstrijd van het jaar

Het Belgische voetbalelftal speelt vandaag de wedstrijd van het jaar. België heeft in Zagreb tegen Kroatië genoeg aan een gelijkspel om zich rechtstreeks te plaatsen voor de eindronde van het wereldkampioenschap in 2002. Bij een nederlaag volgen twee beslissingsduels tegen Tsjechië of Bulgarije of misschien Denemarken.

België kan zich voor de zesde, opeenvolgende keer plaatsen voor een WK. In tegenstelling tot de euforische stemming bij het Nederlands elftal, dat de veerkracht van de Ieren onderschatte, zijn de Belgen beducht voor het beslissende kwalificatieduel. Ze vrezen de fanatieke aanhang van de thuisploeg, die mede daarom moeilijk te verslaan lijkt.

Bondscoach Waseige wilde gisteren nog geen opstelling prijsgeven. Doelman De Vlieger is als enige zeker van een basisplaats. Hij kan een gevoel van ironie niet onderdrukken bij de gedachte dat Nederland niet en België waarschijnlijk wél naar het WK gaat. ,,Bij jullie zijn de stenen van de muur veel mooier. Bij ons lijkt het cement wat beter'', verwoordt hij het kwaliteitsverschil.

Oud-bondscoach Thys gaf vorige maand na het gewonnen kwalificatieduel tegen Schotland blijk van de cultuurkloof tussen het Belgische en het Nederlandse voetbal. Toen hij werd gefeliciteerd met de zege, reageerde Thys. ,,We moeten nog naar Zagreb. Wij zijn geen Nederlanders die zich te vroeg rijk rekenen. Net zo min als ik Van Gaal ben.''