Docomo volgt KPN met koele blik

Docomo-directeur Tachikawa wil ook Europa tracteren op de videotelefoon. Dat zal in eerste instantie niet gebeuren via partner KPN. 'KPN moet zijn problemen snel oplossen.'

Twee dagen na de langverwachte introductie van de derde generatie mobiele telefoons, met video- en muziektoepassingen, kijkt president-directeur Keiji Tachikawa van het Japanse NTT Docomo met koele afstand naar de financiële problemen van partner KPN. ,,Ik hoop dat de nieuwe top van KPN snel maatregelen zal nemen om het bedrijf weer gezond te maken'', zei hij vandaag in een gesprek met journalisten in Tokio.

Docomo heeft een belang van 15 procent in KPN Mobile. Tachikawa maakte duidelijk dat hij niet van plan is extra geld in KPN te steken of zijn belang in KPN Mobile te vergroten. ,,Zo liggen de afspraken niet'', aldus Tachikawa. Het enige waar de financiële problemen van KPN toe hebben geleid, is dat Docomo nu zijn verlies aan het uitrekenen is voor de halfjaarcijfers. ,,De resultaten van KPN in de mobiele telefonie zelf zijn goed, maar helaas zijn door andere omstandigheden hoge schulden ontstaan'', zegt Tachikawa. ,,Dat probleem moet snel door KPN als groep worden opgelost.''

Docomo presenteerde afgelopen maandag trots de eerste commerciële derde generatie mobiele telefoons, die via een kleine ingebouwde camera onder meer de mogelijkheid van videotelefonie bieden. Ter demonstratie kreeg een journalist tijdens het gesprek vandaag zo'n telefoon in de hand geduwd, verbonden met het apparaat dat Tachikawa zelf in de hand hield. Deze telefoons dient men dus niet aan het oor te houden, maar in gezichtsveld zodat op het kleine scherm van enkele vierkante centimeters het gezicht van de gesprekspartner is te zien. Nadat de journalist zijn bril had opgezet en even met ingespannen gezicht naar het scherm tuurde, richtte hij zich tot Tachikawa zelf: ,,Ik geloof dat het makkelijker is als ik u rechtstreeks aankijk.''

In de winkels zelf zijn de telefoons als warme broodjes over de toonbank gegaan. Een zes etages groot elektronicawarenhuis in het centrum van Tokio had vandaag bij de ingang op de begane grond showroommodellen van de nieuwe apparaten liggen, maar alle waren uitverkocht. ,,Ik ben blij dat het goed loopt en excuseer me tegelijkertijd tegenover de mensen die moesten worden teleurgesteld'', zei Tachikawa. Docomo moest eerder de introductie met vier maanden uitstellen wegens technische problemen. Een woordvoerder van Docomo vult later gelaten aan: ,,Als ze niet waren uitverkocht zou de pers zeggen dat het geen succes was, nu ze wel zijn uitverkocht krijgen we klachten dat er niet genoeg zijn.''

Docomo zet de commerciële introductie voorzichtig in. `Uitverkocht' wil zeggen dat er op de eerste dag vierduizend stuks zijn verkocht in Tokio en omgeving, een gebied waar 25 miljoen mensen wonen. Over twee maanden komt pas de tweede grote stedelijke regio aan de beurt en de rest van het land moet nog even langer wachten. Ook de diensten worden stapsgewijs ingevoerd. Videobeelden bekijken via internet wordt pas komend voorjaar mogelijk. Wie dus het goedkopere apparaat zonder videocamera koopt, heeft vooralsnog als enige voordeel dat de internetverbinding sneller is en dat de geluidskwaliteit beter is.

Pas in 2004 wil Docomo winst maken op de derde generatie, als het aantal gebruikers rond de zes miljoen moet liggen. Ter vergelijking: Docomo heeft op dit moment zo'n 27 miljoen gebruikers van i-mode (de `i' staat voor `information'), een telefoon die aan de derde generatie voorafging. Vooralsnog verwacht Tachikawa dat veel mensen voor de veel goedkopere i-mode zullen blijven kiezen, een dienst die zeker tot het eind van dit decennium zal blijven functioneren.

De winstgevende tweede generatie moet vooralsnog de derde generatie financieren, zegt Tachikawa, die benadrukt dat ,,een goed geleid bedrijf'' alle noodzakelijke investeringen voor ontwikkeling en introductie van de derde generatie zelf moet kunnen financieren, zoals Docomo heeft gedaan. ,,Europese bedrijven hadden dat ook moeten kunnen, maar helaas is hun schuldenlast te hoog geworden.'' Het grote verschil tussen Japan en Europa: de Japanse regering heeft telefoniebedrijven geen geld uit de zak willen kloppen door het frequentiespectrum voor veel geld te veilen, zoals Europese regeringen hebben gedaan.

Docomo staat nu op het punt de sprong te maken naar Europa, waar de introductie in de tweede helft van volgend jaar plaats zal hebben. Als eerste komt Engeland aan de beurt, waar Docomo een belang heeft van 20 procent in Hutchison 3-G. Niet omdat dat belang groter is dan in KPN Mobile, maar omdat Hutchison specifiek voor derde generatie is opgericht. Tachikawa: ,,KPN Mobile heeft ook tweede-generatietelefoons, dus zij moeten zich eerst richten op de winstgevendheid daarvan.''