Bayer geeft blijk van een vooruitziende blik

Wat een koelbloedigheid! De wereld lijkt op een recessie af te stevenen. Bayer heeft dit jaar al drie winstwaarschuwingen gegeven, en staat in de Verenigde Staten een reeks rechtszaken te wachten vanwege sterfgevallen die mogelijk verband houden met één van zijn geneesmiddelen, het anti-cholesterolpreparaat Baycon.

Toch steekt het Duitse farmacie- en chemieconglomeraat 7,25 miljard euro in een overname, waardoor de nettoschuld oploopt tot 15 miljard euro of bijna 70 procent van zijn marktwaarde.

Is dat onverantwoord? Waarschijnlijk niet. De aankoop van Aventis' CropScience brengt Bayer aan de top van de gewasbeschermingsindustrie, bijna op gelijke hoogte met marktleider Syngenta.

CropScience is een belangrijke uitbreiding van Bayers divisie voor onkruidverdelgers, de grootste en snelstgroeiende tak van het concern. En het geeft Bayer een aanwezigheid op de markt voor biotechnologie, waarvan verwacht wordt dat die in de toekomst sterk zal groeien. De prijs ligt op hetzelfde niveau als die van de vorige transactie in deze sector. CropScience zal naar verwachting na drie jaar een bijdrage aan de winst leveren.

Dit is de sector waarin Bayer de beste resultaten haalt. Het concern heeft al een marge van 21 procent op het terrein van de gewasbescherming, de beste van de hele bedrijfstak. CropScience heeft een marge van ongeveer 14 procent. Bayer verwacht dat de gezamenlijke marge over vier jaar 20 procent zal bedragen. De farmaceutische divisie van Bayer heeft een marge van ongeveer 15 procent, wat duidelijk minder is dan het gemiddelde van 30 procent dat de marktleiders kennen.

De enige wolk die boven deze deal hangt is de vraag hoe Bayer zijn schuld gaat betalen. De vraag doet zich dus weer voor of Bayer zijn farmaceutische divisie niet moet verkopen. Daarmee zou de schuld in één klap afbetaald kunnen worden, en het concern zou zich dan kunnen concentreren op waar het werkelijk goed in is. Door de ontwikkelingen in de biotechnologie kan gewasbescherming uiteindelijk de groeicijfers en marges bereiken die ook de grote farmaciebedrijven nu kennen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld