Numico in vier jaar niet veel verder

Beleggers straften Numico gisteren genadeloos af op de beurs. Het concern twijfelt over de winstgroei dit jaar. De beurskoers bereikte hetzelfde niveau als begin 1997, toen Numico nog Nutricia heette.

In mei van dit jaar noemde Hans van der Wielen, bestuursvoorzitter van Numico, de aandelenkoers van zijn bedrijf een hondenfooi. Toen noteerde het aandeel nog rond 45 euro. Maar zelfs een hondenfooi vinden beleggers nog te veel voor Numico. Het fonds verloor gisteren in een dag een kwart van zijn waarde en sloot op 25,55 euro. Hoe zou Van der Wielen het niveau het aandeel nu kwalificeren?

Het vertrouwen in Numico is broos. Het concern liet gisteren weten dat het niet zeker meer weet of dit jaar de financiële doelstellingen worden gehaald (winst- en omzetgroei van 15 procent). Hoewel het bedrijf zich nog niet eens waagde aan een directe winstwaarschuwing, werd de mededeling wel zo opgevat door de sceptische beleggers. Numico wijst als verklaring op het krimpen van de vitaminemarkt in de Verenigde Staten, een proces dat is versterkt als gevolg van de recente aanslagen. Numico realiseert zo'n 60 procent van zijn omzet in de VS.

De koersval is pijnlijk. Ooit was Numico een van de groeibriljanten van de Amsterdamse effectenbeurs. Dat was in de tijd dat het concern nog echt een voedingsbedrijf, bekend van chocomel en babyvoeding, was. In 1996 was het concern de grootste stijger (plus 102 procent) op het Damrak. In 1997 besloot Van der Wielen echter dat het roer om moest. In maart van dat jaar kondigde hij aan dat het bedrijf zich ging concentreren op de markt voor voedingssupplementen. Van der Wielen kondigde de aankoop van het 40 procents belang in het Zweedse familiebedrijf Vitamex (omzet 100 miljoen gulden) aan. In 1999 en 2000 volgden twee grote overnames, van respectievelijk GNC en Rexall Sundown, in VS. Aankopen die gezamenlijk zo'n 3,8 miljard euro kostten. De voedingsproducent was ineens vooral pillenverkoper geworden.

De nieuwe strategie heeft beleggers niet echt kunnen bekoren. Twijfels van analisten over de groeipotentie van de markt voor voedingssupplementen in VS, heeft het concern nooit weg kunnen nemen. Volgens het Amerikaanse Nutrition Business Journal is de afgelopen jaren het aantal consumenten dat af en toe pillen slikt, de potentiële veelgebruikers, alleen maar afgenomen. De vraag naar voedingssupplementen piekte volgens het gezaghebbende marktonderzoeksbureau vooral tussen 1994 en 1998. Sindsdien, vanaf 1999, heeft de vraag een dalende lijn ingezet. Precies in die tijd kocht Numico de twee grote Amerikaanse vitamineproducenten.

Voor deze aankopen had Numico wellicht even te raden moeten gaan bij Ahold. Dat supermarktbedrijf doet sinds jaar en dag grote overnames in de VS. Een van de voorwaardes van Ahold daarbij is dat het gekochte bedrijf ook goed management meebrengt. Gisteren werd bekend dat Numico de complete Rexall Sundown top gaat vervangen. In augustus werd er bekend dat justitie in de Verenigde Staten onderzoek gaat doen naar bepaalde handel en wandel bij dochter GNC met betrekking tot verkoop van vitamines waarvan de houdbaarheidsdata waren verstreken. Het management zou daarvan op de hoogte zijn geweest. Daar kwam ook nog eens nieuws bij dat een aantal franchisenemers een rechtszaak zijn begonnen tegen GNC, omdat het bedrijf zijn eigen winkels zou bevoordelen.

Veel vertrouwen in Van der Wielen en zijn Numico heeft dat allemaal niet gewekt bij beleggers. Zij hebben inmiddels hun oordeel geveld. Eind februari 1997 schommelde de koers van Numico tussen de 25 en 26 euro. Dat was de maand voordat Van der Wielen de strategiewijziging van het concern aankondigde. Het resultaat was vanochtend op het koersenbord te zien: op de beurs noteerde Numico weer rond de 25 euro.