Uur van de waarheid voor Europese luchtvaart

De temperatuur loopt snel op in de Europese luchtvaart. Leggen de eerste nationale carriers het loodje?

Ze hebben er lang op moeten wachten, de Britse en Ierse prijsvechters in de luchtvaartsector: een sanering van de branche. Deze week wordt het niet alleen spannend voor partijen als Ryanair en Easyjet die zich hevig verzetten tegen iedere vorm van staatssteun aan de sector. Vooral de Belgische maatschappij Sabena en de Zwitsere partner Swissair kunnen de komende dagen peentjes zweten. Beide maatschappijen voeren een overlevingsstrijd. Swissair vecht voor zijn voortbestaan na een mislukte internationale expansie. Sabena nadert een faillissement nu de vliegers zonder steun van de vakbonden blijven doorstaken in België.

De Zwitserse banken UBS en Credit Suisse, allebei huisbankier en aandeelhouder van Swissair, werken aan een plan om de nationale Zwitserse luchtvaartmaatschappij een doorstart te laten maken. De Zwitserse overheid zal hieraan haar fiat moeten geven. De autoriteiten rest daarvoor weinig tijd. Zonder actie dreigt Swissair deze maand nog in gebreke te blijven. Tegelijkertijd heeft Swissair zich gecommitteerd aan hulpverlening aan dochter Sabena, waarin het 49,5 procent van de aandelen houdt. Deze week zal Swissair het eerste deel van een kapitaalinjectie aan dochter Sabena geven. Omvang: 200 miljoen Zwitserse frank (bijna 300 miljoen gulden). Later volgt nog eens 230 miljoen Zwitserse frank.

Bij de Belgische maatschappij zijn de bijdragen meer dan welkom. Vóór de aanslagen van 11 september voerde de onderneming al een overlevingsstrijd. Nu komen daar een inzakkende vraag en lasten van een staking overheen. Door de wilde staking van piloten vallen veel vluchten uit, terwijl de vaste kosten doorlopen.

Morgen zal Sabena een referendum onder zijn 11.000 werknemers houden om te toetsen of een voorgenomen reddingsplan op genoeg steun kan rekenen. Op woensdag zullen de Belgische Staat en Swissair zich beraden op de reacties van het personeel. In het slechtste geval gaan de kapitaalinjecties helemaal niet door en zien de grootaandeelhouders zich gedwongen de stekker uit Sabena te trekken.