Tijdrijder wint Vuelta voor klimmers

Na anderhalve week in Oscar Sevilla's schaduw te hebben gereden, diende Angel Casero in de afsluitende tijdrit van de Vuelta de klassementsleider de nekslag toe. In Madrid zette de Valenciaan de kroon op zijn carrière.

Met de eindoverwinning in de Ronde van Spanje, veroverd zonder één ritzege, kon Angel-Luis Casero Moreno zijn ploeg gisteren geen mooier afscheidscadeau bezorgen. Hoofdsponsor Festina trekt zich na dit seizoen terug uit het wielrennen.

Casero (29) zal probleemloos een nieuwe werkgever vinden. Het Italiaanse Lampre ziet in de Spanjaard de ideale opvolger voor kopman Gilberto Simoni, de winnaar van de laatste Ronde van Italië die naar Cantina Tollo vertrekt. Maar ook de grote Spaanse ploegen – Kelme, Once en iBanesto – zullen de winnaar van hun eigen ronde willen inlijven. Ironisch genoeg werkten de drie Spaanse ploegen vorige week nog eendrachtig samen toen Casero ten aanval trok. Door die Spaanse coalitie kon de kopman van de Franse ploeg Sevilla niet de beslissende slag toedienen. De kans is groot dat Casero terugkeert bij iBanesto. Ploegleider José Miguel Echavarri haalde hem in 1994 naar die ploeg. In zijn eerste profjaar won hij de Tour de l'Avenir, voor Maarten den Bakker.

Met zeven aankomsten bergop was de 56ste Ronde van Spanje de klimmers op het lijf geschreven, maar was het een tijdrijder die de Vuelta won. Vorig jaar was hij nog tweede, achter landgenoot Robert Heras, die deze keer van start ging als favoriet. Vorig jaar kon Heras als kopman van Kelme in de bergen nog rekenen op steun van krachtpatsers als Oscar Sevilla en Santiago Botero – gisteren winnaar van de tijdrit – maar als renner bij US Postal ontbeerde hij die steun. Hulp van Lance Armstrong, die afzegde voor de Vuelta, had hij goed kunnen gebruiken. Op de laatste dag verspeelde Heras nog zijn derde plek in het klassement aan zijn 27-jarige ploeggenoot Levi Leipheimer. Deze Amerikaan, die zijn eerste Vuelta reed, kreeg als skiër op 17-jarige leeftijd een ongeluk en ging fietsen om te revalideren; zo belandde de revelatie van de Vuelta in de wielersport.

Na het vertrek van Heras bij Kelme was het de 25-jarige Sevilla die dit jaar in de Ronde van Spanje zijn kans greep. Van knecht groeide hij uit tot kopman. De Spanjaard die de Tour als zevende afsloot en met de witte trui van de beste jongere naar huis ging, heroverde anderhalve week geleden de goudgele leiderstrui op de Bask Joseba Beloki. Sevilla stond die trui niet meer af. Gisteren startte hij in Madrid voor de tiende achtereenvolgende dag als leider in het klassement, maar al vanaf de dag dat hij de leiderstrui om zijn schouders kreeg, bestempelde hij Casero als de favoriet voor de eindzege. ,,Hij heeft meer ervaring, rijdt een betere tijdrit en hij maakt een sterke indruk'', zei de man die vanwege zijn kinderlijke uiterlijk El Niño (het kind) wordt genoemd. Casero over Sevilla: ,,Die gaat nog veel Vuelta's winnen.''

Sevilla had ruim een week geleden nog een voorsprong van 41 seconden op nummer twee Casero. De latere winnaar verkleinde dat verschil vorige week zondag in de beklimming van de Aitana tot 25 seconden. Sevilla leek op de flanken van die 1.500 meter hoge berg aan de Spaanse oostkust een inzinking te krijgen en dreigde zijn leiderstrui te verspelen, maar hield de schade beperkt. Met die voorsprong van 25 seconden begon Casero gisteren ook aan de tijdrit. En probleemloos maakte hij die meer dan goed. In perfecte cadans legde Casero de 38 kilometer lange tijdrit 1.12 minuut sneller af dan Sevilla. In het eindklassement resulteerde dat na drie weken en drieduizend kilometer in een voorsprong van 47 seconden.

Zaterdag deed Sevilla in de laatste beklimming van de Vuelta, van de Abantos, een laatste poging Casero van zich af te schudden en zijn marge aan de vooravond van de tijdrit te vergroten, maar Casero bleef in zijn wiel. Als klimmer kwam Casero vorig jaar nog tekort, nu legde hij de beproevingen in de bergen met goed gevolg af.

Niet alleen tijdens de tijdrit in Madrid etaleerde Casero zijn klasse, ook vlak voor de ultieme krachtproef onderscheidde hij zich van Sevilla. Waar de klassementsleider zich een minuut voor de start van de race van zijn leven nog liet interviewen door twee radioverslaggevers, was Casero zo professioneel de microfoons onder zijn neus te negeren.

Casero, zoon van een oud-wielrenner, getrouwd met een voormalige miss-Spanje en vader van een driejarig zoontje, verheugt zich al op de Vuelta van volgend jaar. Die start in Valencia, zijn woonplaats. Casero zal nog enkele jaren blijven fietsen, maar hij heeft zich op een bijzondere manier al verzekerd van een comfortabele oude dag. Hij investeerde in onroerend goed. Als enige renner in het peloton mag hij zich eigenaar noemen van een bejaardenhuis.