Dit is een artikel uit het NRC-archief

Economie

Priority brengt `dode' aandelen naar de beurs

De Amsterdamse effectenbeurs beleeft morgen de eerste beursgang van het jaar. Maar niemand wil aandelen kopen van Priority Telecom.

Niemand wil aandelen kopen van Priority en toch gaat het telecombedrijf morgen naar de beurs. Genius achter deze bizarre beursgang: UPC, moeder van Priority en meester in financiële doolhoven.

Het kabelbedrijf hangt een flinke miljoenenclaim boven het hoofd als zijn dochter niet snel een notering krijgt. Geld heeft UPC niet, dus dan maar een beursgang. Het wordt in Amsterdam de eerste grote beursgang van 2001. Het beursklimaat is slechter dan ooit. Analisten tonen geen enkele belangstelling. Toch ontkurkt Priority morgen de champagne.

De claim vloeit voort uit Priority's overname van het Amerikaanse Cignal, eind 2000. Destijds kregen de aandeelhouders van Cignal, bij wijze van betaling, een belang in Priority. Afgesproken werd dat Priority voor 1 oktober 2001 naar de beurs zou gaan zodat Cignal-aandeelhouders hun Priority-aandelen konden verzilveren. Gebeurde dat niet dan moest UPC 200 miljoen dollar (481 miljoen gulden) betalen aan de aandeelhouders.

De voormalige Cignal-aandeelhouders mogen morgen hun aandelen – 15 procent van de totale 4 miljoen – aanbieden. Voor alle andere aandelen geldt gedurende één jaar een verkoopverbod. Deze aandelen zijn in handen van UPC (65 procent), het management van Priority (15 procent) en de oprichters van Cignal (5 procent).

Bij een beursgang wordt eerst gekeken naar de vraag onder beleggers. Daarna worden prijs en aanbod van de aandelen aangepast aan de vraag. In het geval van Priority gebeurt dat niet. Er ís simpelweg aanbod en prijs (6,5 euro per aandeel, ruim 14 gulden). De vraag is: zal er vraag zijn? Raken de voormalige aandeelhouders van Cignal van hun aandelen verlost?

Als er geen handel ontstaat, kan het aandeel in theorie voor eeuwig 6,5 euro waard blijven. ,,Maar dat zegt niets over de marktwaarde van het bedrijf'', zegt analist Frank Meijerhof van Rabobank. Beurswaarde onstaat pas bij handel. Priority zal zijn `dode' aandelen moeilijk kunnen aanwenden om vers kapitaal aan te trekken of een overname te financieren zolang de marktwaarde niet tot stand komt.

De begeleidende bank JP Morgan verwacht wel veel belangstelling – of wil op z'n minst die indruk wekken. De zakenbank heeft het recht om, als het storm loopt, binnen een half jaar 400.000 extra aandelen uit te geven. Analist Meijerhof denkt dat zijn klanten, vooral institutionele beleggers, niet zullen kopen. Allereerst omdat de achterliggende intenties van UPC zonneklaar zijn. Maar ook omdat Priority als bedrijf niet aantrekkelijk wordt gevonden.

Het prospectus is weinig uitnodigend. Het bedrijf, zo blijkt, heeft een `achterwaartse strategie'. Priority stopt met het afhandelen van internationaal bulktelefoonverkeer. Priority stopt zijn actviteiten in Spanje. Het telecombedrijf wilde daar inspelen op de verwachte opkomst van regionale internetaanbieders (dat viel tegen). Tot slot, Priority stopt met de expansie richting Azië en het westen van de Verenigde Staten, de activiteiten aldaar worden op kleine schaal voortgezet. De belangrijkste drijfveer voor de beursgang (geen claim) wordt niet meteen duidelijk uit de doeken gedaan. Maar het is een mooi boekwerk geworden (150 pagina's), waarmee is voldaan aan de eisen die de beurs stelt.

UPC heeft wel geprobeerd om zijn dochter gewild te maken. Priority levert telecomdiensten aan kleine en middelgrote bedrijven en maakt hierbij gebruik van de kabels van UPC. Priority hoeft tot 2007 niet te betalen voor het netwerk. UPC heeft Priority 174 miljoen euro aan contanten meegegeven bij wijze van financiering. En het heeft schulden ter waarde van 190 miljoen euro overgenomen. In ruil hiervoor heeft UPC een hele stapel opties gekregen om aandelen te kopen en zijn belang in Priority te vergroten.

Meijerhof is not impressed. Bij een vergelijking met branchegenoot Versatel – op de beurs rond de 60 eurocent per aandeel waard – komt Priority er bekaaid van af: ,,Versatel heeft veel meer een heldere strategie, het is vooral gericht op Nederland en een beetje op Duitsland. Priority heeft kernactiviteiten in Nederland, Noorwegen en Oostenrijk. Ik zie daar weinig synergie tussen ontstaan.''