Ahold verdient steeds meer aan buitenshuis eten

Thuis wordt minder gekookt, maar het treft Albert Heijn niet zo hard als zijn concurrenten. Moeder Ahold verdient goed aan buitenshuis eten.

,,Moet ik lachen of huilen?'', vroeg president Cees van der Hoeven van Ahold de fotografen. Gisteren presenteerde hij bij de bekendmaking van de halfjaarcijfers een omzetstijging van 29 procent, een stijging van de nettowinst met 26 procent en een autonome verbetering van het bedrijfsresultaat met 18 procent. De Ahold-topman trok dus een brede glimlach.

Ahold profiteert dit jaar van verdere synergievoordelen uit zijn eerdere overnames, maar vooral van een stevige autonome groei van 8 procent. Een dip in de economie deert Ahold niet. Consumenten blijven eten. Als zij uit zuinigheid niet het dure merkartikel uit het schap halen, maar het huismerk, is dat geen ramp: bij deze producten ligt de marge nòg hoger.

Voorlopig doet Ahold geen grote overname in Europa. Van der Hoeven ziet nauwelijks geschikte partners en zit dik in de schulden. Investeringen in Latijns-Amerika liggen ook niet voor de hand. Dit jaar zal daar de winst ongeveer gelijk blijven, voorspelt Ahold. Bovendien zijn de onzekerheden op politiek, economisch en politiek gebied nu nog groter dan gewoonlijk.

De meeste miljarden zal Ahold de komende jaren steken in foodservice, liet financieel directeur Michiel Meurs doorschemeren: de bevoorrading van restaurants, bedrijfskantines en ziekenhuizen. Deze zogenoemde out-of-home markt werd twee jaar geleden ontdekt door Ahold en het bedrijf heeft sindsdien US Foodservice, PYA/Monarch en een handvol kleinere bedrijven overgenomen. De autonome groei van elf procent in het eerste halfjaar bewijst Aholds gelijk om in foodservice te stappen.

Oorzaak is dat steeds meer mensen kiezen voor gemak. Bovendien gaan veel vrouwen werken, zodat er weinig tijd meer overblijft om thuis een maaltijd te bereiden. Dat is ook minder noodzakelijk, omdat de tweeverdieners voldoende geld hebben om uit eten te gaan. Meurs acht het goed mogelijk dat Ahold in de VS over drie à vijf jaar evenveel verdient aan foodservice als in de supermarkten. Die verhouding ligt nu nog op 1:2.

Foodservice maakt nu al bijna eenvijfde deel uit van de omzet bij Ahold, onder meer met het Nederlands-Belgische Deli XL. Dat levert voedsel en drank aan onder andere hotels, restaurants en scholen, maar verkoopt bijvoorbeeld ook honderdduizenden blikjes drank, frikadellen en ijsjes tijdens evenementen als Pinkpop. De Verenigde Staten heeft de aantrekkelijkste groeimarkt, omdat daar relatief meer mensen buitenshuis eten. De Amerikanen geven dit jaar 1.000 miljard gulden uit in restaurants en hotels volgens een recent onderzoek van National Restaurant Association, de helft van de totale voedselconsumptie. Tien jaar geleden was dat nog 600 miljard gulden.

Voordat Ahold in de VS een belangrijk deel van die markt heeft moet het nog tientallen overnames doen, want foodservicebedrijfjes zijn klein. Ze werken bijna altijd plaatselijk of regionaal. Voordeel voor Ahold is dat de keuze groot is en de bedrijven na de overname snel te integreren zijn met US Foodservice, zodat synergiewinsten direct in de cijfers doorklinken. De voorspoedige kostenbesparingen bij PYA/Monarch en de eerder dit jaar verworven Mutual en Parkway bewijzen dat.

Ahold wil ook niet lang wachten in Europa. De omzet van supermarkten in Europa stijgt nog ruwweg 2 procent per jaar, terwijl buitenshuis eten met 10 tot 15 procent groeit. Nu vindt een kwart van de voedselconsumptie buitenshuis plaats, maar dat is over tien jaar verdubbeld, voorziet het laatste trendrapport van het bedrijfschap Horeca en Catering voor Nederland. Dat is hetzelfde niveau als de VS nu.

Twee jaar geleden bestond foodservice nauwelijks voor Ahold. Nu is het een van de belangrijkste motoren achter de groei van het Zaanse concern. Wij gaan op dat gebied exponentieel groeien, vertelde Meurs. Hij wil profiteren van de Amerikaanse markt die de komende tien jaar toeneemt van 1.000 naar 1.450 miljard gulden. Van der Hoeven, lachend: ,,We zijn opgewonden over foodservice.''