Moet Deutsche Telekom zijn topman vervangen?

Ron Sommer is overgevoelig aan het worden voor de koers van zijn onderneming. De topman van Deutsche Telekom is zelfs zover gegaan om in krantenadvertenties te betogen dat het aandeel ondergewaardeerd wordt. Het is niet moeilijk te begrijpen waarom hij zich zo druk maakt. Nu Deutsche Telekom verhandeld wordt voor iets meer dan een kwart van het bedrag dat de aandelen vorig jaar nog waard waren, is Sommer buitengewoon impopulair bij beleggers. Sommigen zien hem graag in zijn eigen zwaard vallen.

De koersval van Telekom komt voor een deel overeen met het beeld dat de hele sector te zien geeft. Maar Sommer zelf draagt ook enige schuld. Zijn grootste fout was de overname van het Amerikaanse mobieletelefoniebedrijf Voicestream, op het hoogtepunt van de telecomzeepbel van afgelopen jaar. De deal was niet alleen veel te kostbaar, ook onder de omstandigheden van dat moment, maar er bleven daarna ook veel te veel Telekomaandelen boven de markt hangen. En dat is nog niet alles: er moet misschien nog 8 miljard dollar extra in Voicestream gestoken worden voordat het bedrijf het break-evenpoint bereikt.

Moet Sommer dus in zijn eigen zwaard vallen? Hoewel hij zeker geen applaus heeft verdiend, luidt het antwoord waarschijnlijk nee. Bijna iedere telecomtopman heeft vorig jaar wel een domme overname gedaan. Sommers Voicestream-deal was niet aantoonbaar slechter dan de aankoop van Viag Interkom door British Telecom (BT) of de koopwoede van France Telecom (FT), om nog maar te zwijgen over de overname van E-Plus door KPN. Bovendien staat de balans van Telekom weliswaar onder druk, maar verkeert hij in een betere vorm dan die van FT of KPN – of die van BT vóór de claimemissie.

Als Telekom een claimemissie nodig zou hebben, zou Sommer moeten vertrekken. Maar dat is niet het geval. Ook als zich een radicale koerswijziging zou opdringen, zou hij moeten gaan. Maar een grootscheepse opdeling van het concern à la British Telecom is niet aan de orde. De schade van de Voicestream-deal is onomkeerbaar. Telekom moet er nu maar het beste van zien te maken. Volgens de halfjaarcijfers doet de rest van het concern het goed. De onderneming voorspelt een winstgroei van 14 procent voor de komende drie jaar.

Kan de lage koers aanleiding zijn de topman te vervangen? Meer dan vroeger, dat is zeker. Tenslotte is Telekom zijn topwaardering kwijt. Als zou kunnen worden bewezen dat het concern nu last heeft van een `Sommer'-korting, kan dat een reden zijn om de bijl ter hand te nemen. Toch is dat niet waarschijnlijk zolang de grootste aandeelhouder, de Duitse overheid, zich vierkant achter hem opstelt.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld