Elitetroepen Australië op Noors schip

Elitetroepen van het Australische leger zijn vandaag aan boord gegaan van het Noorse vrachtschip de Tampa, dat op zondag door 438 vluchtelingen werd gekaapt.

Ongeveer zestig leden van de Special Air Services (SAS) onderschepten het schip met drie snelle boten nadat het de Australische territoriale wateren was binnengevaren. De Australische autoriteiten hadden het schip eerder de toegang tot Australische wateren geweigerd.

De Australische premier John Howard zei vandaag dat de Tampa de internationale rechtsregels heeft gebroken, omdat het de weigering van Australië om het schip toe te laten heeft genegeerd ,,Het schip is nu in handen van de SAS (Special Air Services)'', verklaarde hij vandaag in Canberra. ,,De SAS-leden aan boord van het schip hebben de kapitein duidelijk gemaakt dat het het beste is als de kapitein terugkeert naar internationale wateren'', aldus Howard.

Een woordvoerder van de Noorse rederij Wilhelmsen, de eigenaar van het schip, verklaarde tegenover de BBC radio ,,geschokt'' te zijn over de ingreep van de Australische militairen. De rederij vaart al tweehonderd jaar op deze route en zoiets is haar nog nooit overkomen. De woordvoerder noemde de reactie van de Australische autoriteiten ,,hysterisch''. Hij zei ook dat de kapitein het verzoek van de militairen om terug te keren naar de internationale wateren naast zich neer heeft gelegd.

Volgens de rederij had de kapitein het gevoel dat de crisis uit de hand begon te lopen. Hij vond het daarom in het belang van zijn schip en van de radeloze passagiers om de kust van het Christmas Island dichter te naderen. Volgens de Australische minister van Immigratie, Philip Ruddock, is de kapitein van het schip ,,onder dwang gezwicht''.

Het schip lag sinds maandag in internationale wateren voor de kust van het Australische Christmas Island. De Noorse kapitein nam zondag de vluchtelingen, voornamelijk Afghanen en Sri-Lankezen, aan boord toen een gammele Indonesische veerboot waarop de vluchtelingen zich bevonden dreigde te zinken. Australië weigerde om het schip toe te laten, en ook Noorwegen en Indonesië willen de vluchtelingen niet opnemen. De vluchtelingen zijn in hongerstaking en hebben eerder gedreigd om overboord te springen als het schip koers zou zetten naar Indonesië.