Schalken laat zich bij eerste optreden bijna verrassen

Sjeng Schalken beleefde gisteren tegen de Brit Martin Lee een ware martelgang om de eerste ronde van de US Open te overleven. De Nederlander besliste het urenlange gevecht uiteindelijk pas in de vijfde set door met een vlammende forehand de beslissende break te forceren.

Schalken was zo blij met het bevrijdende punt dat hij een koprol over de hardcourtbaan maakte. De Britse nummer 112 van de wereld, een voormalig wereldkampioen bij de junioren, was dicht bij een verrassing geweest, maar hij kon uiteindelijk niets anders doen dan de als 24ste geplaatste Schalken teleurgesteld de hand te schudden: 3-6, 6-4, 6-4, 3-6 en 6-3.

Geplaagd door de pijn aan zijn hamstrings, maar voldaan over het resultaat strompelde Schalken van de achteraf gelegen baan 18 van het tennispark Flushing Meadows. ,,Dit was zo'n typische partij uit de eerste ronde'', zei Schalken nadat hij een uitgebreide verzorging had ondergaan. ,,Ik haalde nog niet het juiste niveau. Maar vanaf nu kan het denk ik alleen maar beter gaan.''

Schalken stuit in de tweede ronde op de Australiër Andrew Ilie, die de Oostenrijker Stefan Koubek in vijf sets versloeg.

Een fikse stortbui zorgde er gisteren voor dat de partij tussen Schalken en Lee pas vroeg in de avond, na een onderbreking van drie uur, kon worden afgewerkt. In het kunstlicht ontspon zich voor enkele tientallen toeschouwers een boeiende strijd tussen de fanatiek aanvallende Brit en de ingetogen spelende Nederlander. Schalken had in de beginfase weinig in te brengen tegen de bij vlagen weergaloze ballen van Lee, die in de eerste set drie keer de service van zijn tegenstander brak. Die stond binnen een mum van tijd op een set achterstand.

In het tweede bedrijf herstelde Schalken zich sterk. Hij wist de opslag van Lee in de derde game te breken en kwam op zijn eigen servicebeurten niet meer in de problemen. Toen Schalken in de derde set opnieuw de leiding nam, leek het verzet van Lee voorbij. De Brit sloeg na een misser uit pure frustratie een bal keihard het park over. Schalken balde zijn vuisten en schreeuwde zichzelf moed in.

In de vierde set brak Schalken opnieuw direct de opslag van Lee, maar halverwege de set moest hij toch weer verrassend toezien hoe zijn opponent zich terugvocht in de partij. Net als in de eerste set was het opnieuw Lee die het initiatief nam. Twee keer wist hij Schalken te breken en een vijfde set moest uiteindelijk de beslissing brengen.

Een zwak moment van Lee in de achtste game was voldoende voor Schalken om meedogenloos toe te slaan. Na een dubbele fout van de Engelsman joeg Schalken vervolgens op breakpoint de bal strak langs de lijn. Het betekende het beslissende punt van de wedstrijd. ,,Er was vandaag een beetje magie voor nodig om te winnen'', zei Lee na afloop. ,,Schalken had die magie. Hij kwam op het beslissende moment met een slag uit het niets.''

Schalken, die nog nooit in zijn loopbaan de vierde ronde van een grandslamtoernooi heeft gehaald, hoopt in New York de opwaartse lijn van de afgelopen weken door te kunnen zetten. Hij begon dit tennisjaar zwak, met een nederlaag in de eerste ronde van de Australian Open tegen Jan Siemerink. Vervolgens kreeg hij dusdanig last van zijn voeten dat spelen een aantal weken niet mogelijk was. Tijdens Roland Garros, waar hij net als op Wimbledon werd uitgeschakeld door de Brit Tim Henman, hield Schalken er zelfs serieus rekening mee dat hij misschien niet meer op harde banen zou kunnen spelen.

Het euvel aan zijn voeten is inmiddels van een serieus probleem teruggebracht tot een kleinigheid. De pijn onder zijn voeten is weliswaar nog niet helemaal verdwenen, maar door een dikke laag pijnverzachtende creme voorafgaand aan de partijen op zijn voetzool te smeren, blijkt spelen mogelijk.

En meer dan dat: Schalken speelde ruim een week geleden op de hardcourtbanen van Washington tegen Andre Agassi naar eigen zeggen ,,de mooiste wedstrijd uit zijn loopbaan''. Hij versloeg de Amerikaan in de halve finale in drie sets, maar hij bleek zo vermoeid te zijn geraakt dat hij in de eindstrijd tegen de belofte Andy Roddick niets had in te brengen.

Schalken rustte de afgelopen week in de voorbereiding op de US Open uit op Long Island. Daar bouwde hij net voldoende energie op om het onverwacht slopende gevecht van gisteren tegen Lee tot een goed einde te brengen.