De toekomst begint op de US Open

Nu het einde van het tijdperk Sampras-Agassi nadert, kijken de Amerikanen naar de next generation. Op de US Open die vandaag begint is het 18-jarige talent Andy Roddick zelfs als titelkandidaat gebombardeerd.

Woedend was Andy Roddick toen hij op Wimbledon in de derde ronde door de latere kampioen Goran Ivanisevic werd uitgeschakeld. Stampvoetend liep hij in de kleedkamer op Davis-Cupcoach Patrick McEnroe af. ,,Op de US Open laat ik me niet in de derde ronde uitschakelen. No Way!''

Aan de vooravond van de US Open heeft Roddick niet alleen zelf hooggespannen verwachtingen van het grandslamtoernooi in New York, het Amerikaanse publiek rekent op zijn grote doorbraak. In de straten van Manhattan siert de beeltenis van Roddick op affiches van de US Open, met die van gearriveerde spelers als Andre Agassi, Pete Sampras, Jennifer Capriati en Monica Seles.

Roddick is de status van talent al ontgroeid. A-Rod is hot en wordt gezien als outsider voor de titel in New York.

Nu de uiterst succesvolle generatie van Amerikaanse tennissers als Sampras, Agassi, Michael Chang, Todd Martin en de inmiddels gestopte Jim Courier op hun laatste benen loopt, begint de tijd voor een nieuwe succesvolle lichting te dringen. Jarenlang maakten de Amerikanen zich zorgen over de aanwas van nieuw talent, want spelers uit de lost generation als Vince Spadea (27), Paul Goldstein (25), Justin Gimelstob (24) en Jan-Michael Gambill (24) konden de stap naar de wereldtop niet maken.

Voorzichtig klopten het afgelopen jaar jonge Amerikaanse spelers als Taylor Dent, Bob Bryan, Hugo Armando, James Blake, Alex Bogomolov, Rob Genepri, Levar Harper-Griffith en Mardy Fish op de deur. Tot een doorbrak kwamen de tennissers nog niet. Op de US Open kregen de leden van deze generatie young guns een wildcard van de organisatie. Roddick, de vaandeldrager van de nieuwe lichting, hoefde daar geen gebruik van te maken. Het 18-jarige talent begint morgen tegen de Tsjech Slava Dosedel als nummer achttien van de plaatsingslijst aan de US Open.

De opmars van de in Nebraska geboren Roddick is meer dan indrukwekkend te noemen. Vorig jaar schreef hij als nummer 338 van de wereld het jeugdtoernooi in New York op zijn naam en verloor hij in het hoofdtoernooi in de eerste ronde van de Spanjaard Albert Costa.

Tijdens zijn debuutjaar in het professionele tennis schreef hij al drie toernooien op zijn naam en versloeg hij toppers als Sampras en Gustavo Kuerten. Vorige week veegde Roddick in de finale van Washington de Nederlander Sjeng Schalken in twee sets van de baan.

Op Roland Garros presenteerde Roddick zich voor het eerst echt aan de wereld tijdens zijn partij in de tweede ronde tegen Chang. Na een bijna vier uur durend gevecht pakte de zwaar vermoeide Roddick uiteindelijk strompelend van de kramp de winst op het gravel van Parijs. Hij scheurde zijn shirt aan stukken en slingerde zijn racket het publiek in. De jonge Roddick had de oude meester verslagen op de manier waarop Chang zelf als 17-jarige in 1989 doorbrak door als jongste speler ooit het toernooi van Parijs te winnen.

De zeer ambitieuze Roddick wil op de US Open een serieuze poging wagen om in New York als jongste winnaar ooit de boeken in te gaan. Tot dusver is dat record in handen van Sampras die in 1990 negentien jaar en 28 dagen oud was toen hij Agassi op het center court van Flushing Meadows versloeg. Nu elf jaar later behoren Sampras en Agassi nog altijd tot de favorieten in New York.

Voor het chauvinistische en luidruchtige Amerikaanse tennispubliek is Roddick nu favoriet. De slungelachtige tiener is met zijn tomeloze vechtlust en enthousiasme een speler naar het hart van de Amerikanen. Roddick speelt een soort baseballtennis. Het tennis van de toekomst. Zijn knalharde opslag is een gevreesd wapen net als zijn mokerslagen van achter de baseline. Gecombineerd met zijn geschreeuw en zijn gebaren is Roddick een pure publieksspeler.

Oud-kampioenen als Jimmy Connors en John McEnroe zien net als de nog actieve toppers Agassi en Sampras in Roddick de hoop van het Amerikaanse tennis. ,,Die gast kan twintig grandslamtitels winnen'', zei Connors toen hij Roddick voor het eerst zag spelen. Volgens McEnroe — die zelf tijdens de US Open voor een bedrag van 100.000 dollar tegen Boris Becker gaat spelen — heeft Roddick de persoonlijkheid van een kampioen.

Agassi gaf zijn landgenoot dit jaar al vijf dagen privé-les en kwam daarna tot de conclusie dat Roddick ,,het heeft''. En Sampras liet aan de vooravond van de US Open weten ,,in de toekomst heel veel te verwachten'' van Roddick. De toekomst kan volgens Sampras heel goed al op de US Open beginnen.