Schikking Firestone in bandenaffaire

Het Amerikaanse bandenconcern Firestone, dochter van het Japanse Bridgestone, heeft een schikking getroffen in de eerste rechtszaak wegens auto-ongelukken door problemen met banden van het bedrijf. De rechter maakte de overeenkomst gisteren bekend op de vierde dag van het juryberaad over de strafmaat.

De zaak was aangespannen in de staat Texas door de arts Joel Rodriguez. Hij kreeg vorig jaar maart in Mexico met zijn gezin een ongeluk doordat het loopvlak van een band van zijn Ford Explorer losliet. Zijn vrouw raakte daardoor verlamd. Rodriguez eiste een miljard dollar schadevergoeding. Het bedrag van de schikking is niet bekendgemaakt, maar naar verluidt gaat het om 6 à 7,5 miljoen dollar.

Banden van Firestone worden in verband gebracht met ongelukken waarbij 203 doden en 700 ernstig gewonden vielen. In de meeste gevallen waren ze gemonteerd op auto's van het model Ford Explorer. Firestone haalde vorig jaar augustus 6,5 miljoen banden terug en Ford in mei van dit jaar nog eens 13 miljoen. De twee bedrijven geven elkaar de schuld van de problemen.

Ford trof eerder al een schikking met de familie Rodriguez. Firestone deed dat al in ongeveer 150 andere gevallen, maar daar kwam geen rechtszaak aan te pas. Er zijn in totaal zo'n vierhonderd zaken tegen het bedrijf aangespannen.

Ford, de op één na grootste autoproducent ter wereld, maakte vorige week bekend dat het vier- tot vijfduizend werknemers zal ontslaan in de Verenigde Staten. Dat is 11 procent van zijn Amerikaanse personeelsbestand. Ford is bezig met een kostenbesparing om de dalende verkopen te compenseren, vooral veroorzaakt door de omvangrijke terugroepactie van Ford-auto's met Firestone-banden.

Zo verkocht Ford in juli 14 procent minder personenauto's dan in dezelfde maand een jaar geleden, waardoor het marktaandeel van Ford in de VS met 1,9 procentpunt is gedaald tot 21,2 procent.

Ook met banden van nieuwe fabrikanten doen zich bij Ford problemen voor. De zogeheten Ameri.550-band van de Duitse fabrikant Continental vertoont volgens klachten van automobilisten op een aantal punten vergelijkbare mankementen als de gewraakte Firestone-banden. Sue Cischke, vice-president bij Ford belast met milieu en veiligheid, zei eind vorige maand dat de Ameri.550 absoluut veilig is. Maar om `verwarring' bij de consument te voorkomen, zou de band voorlopig niet meer onder Fords worden gemonteerd. Ford gebruikt zestig verschillende soorten banden.

De Japanse bandenfabrikant Bridgestone, de moeder van Firestone, is voor het eerst in zijn bestaan in de rode cijfers terecht gekomen. Oorzaak zijn de problemen bij dochter Firestone. Bridgestone rapporteerde begin deze maand een verlies over het eerste halfjaar van 600 miljoen gulden.