Boete dreigt voor Numico in Amerika

Het OM in Florida dreigt Numico met een boete van tientallen miljoenen guldens. In 6 onderzochte Numicowinkels vond justitie zonder uitzondering pillen waarvan de uiterste verkoopdatum was verstreken.

Dat heeft officier van justitie Lisa Raleigh gisteren tegenover deze krant bevestigd. Het Openbaar Ministerie in de Amerikaanse staat is afgelopen maandag een vooronderzoek begonnen tegen Numicodochter GNC.

Raleigh onderzoekt nu hoeveel GNC-winkels vitaminen en voedingssupplementen verkopen waarvan de uiterste verkoopdatum (uvd) is verstreken. Volgens Raleigh zijn in totaal 30 à 60 verouderde potjes en flesjes uit de winkels in Florida gehaald. Ze verwacht dat het onderzoek ongeveer twee jaar gaat duren.

Het OM bekijkt of GNC artikel 501 van de Deceptive and Unfair Trade Practices Act overtreedt. Die wet verbiedt bedrijven oneerlijke verkoopmethoden waardoor consumenten schade wordt berokkend. Overschrijding van de uvd levert bij vitaminen geen gevaar op voor de gezondheid. ,,Het tast mogelijk wel de effectiviteit aan,'' aldus Raleigh. ,,Dat zou in strijd zijn met wat GNC op het label heeft gezet.''

De maximumstraf is 10.000 dollar (24.000 gulden) per overtreding. ,,Dat wil zeggen 10.000 dollar per verkocht artikel,'' zegt Raleigh. Op grond van de eerste bevindingen van het OM betekent dit dat GNC het veelvoudige van dit bedrag zou moeten betalen. Als het OM ervan uitgaat dat in de andere 100 GNC-winkels in Florida dezelfde aantallen potjes met kwalitatief mindere vitamines staan en justitie de maximale straf eist, wacht Numico een boete van tientallen miljoenen guldens.

In de meeste gevallen wachten bedrijven deze rechtszaken niet af en schikken ze tussentijds met justitie door betaling van een afkoopsom. Daarnaast kunnen klanten GNC via civiele procedures dwingen tot een schadeloosstelling, omdat de winkel een dienst niet heeft geleverd, meent Raleigh.

Een woordvoerder van Numico zegt dat er geen sprake is dat het bedrijf met opzet producten verkoopt waarvan de uvd is verstreken. Bovendien zouden de gewraakte vitaminen slechts in één GNC-winkel zijn aangetroffen, iets dat Raleigh gisteravond ontkende.

Numico heeft volgens de woordvoerder de leiding van GNC gisteren opdracht gegeven de voorraden te controleren. GNC, met 4100 winkels de grootste verkoper van voedingssupplementen in de VS, werd in 1999 door Numico overgenomen voor vijf miljard gulden.