Organisator van hamburger-loterij houdt de winnende loten zelf

De Amerikaanse federale recherche FBI heeft gisteren acht mensen gearresteerd die op grote schaal fraudeerden met loten voor wedstrijden die de hamburgerketen McDonald's uitschreef.

De acht hielden winnende loten voor zichzelf en hebben de afgelopen zes jaar meer dan dertien miljoen dollar in prijzengeld achterover gedrukt. Minister van Justitie John Ashcroft maakte dit gisteren bekend tijdens een persconferentie.

De hoofdverdachte, een 58-jarige man uit Georgia, werkte voor een bedrijf dat het eerlijke verloop van loterijen van McDonald's `bewaakt'. Er zou nauwelijks toezicht zijn geweest op zijn beslissingen. Vanaf 1995 onderschepte hij systematisch winnende loten voor spelletjes als Monopoly en Who wants to be a millionaire, die hij in samenwerking met de andere verdachten doorverkocht aan vrienden en kennissen. Die schakelden op hun beurt weer `rechtmatige winnaars' in die de prijzen bij McDonald's gingen ophalen.

Volgens de FBI wisten de verdachten het zo te regelen dat zijzelf en ten minste 16 anderen talloze grote prijzen wonnen, waaronder een Dodge Viper sportwagen en dertien keer een hoofdprijs ter waarde van een miljoen dollar.

De loten waren te vinden op verpakkingen van McDonald's drankjes en etenswaren. Ook werden ze verspreid bij de zondagskranten.

De verdachten werden op heterdaad betrapt toen McDonald's in samenwerking met de FBI de zogeheten Pick your own prize-loterij organiseerde. ,,Door dit bedrog kregen klanten van McDonald's geen eerlijke kans om te winnen'', zei Ashcroft. ,,Degenen die hierbij betrokken waren, zullen ondervinden dat het overtreden van de wet geen spelletje is.''

Bij het bedrog waren overigens geen directe werknemers van McDonald's betrokken.

McDonald's heeft aangekondigd dat het binnenkort een van zijn grootste loterijen ooit gaat houden om het leed van de klanten te verzachten. Het prijzengeld zal zeker tien miljoen dollar gaan bedragen.