Koning Celtic woont in een huurhuis

Het katholieke deel van Glasgow geniet van het vooruitzicht dat Celtic zich vanavond tegen Ajax plaatst voor de Champions League en het gehate, protestantse Glasgow Rangers struikelt over Fenerbahçe. En anders kunnen beide voetbalclubs altijd nog vluchten naar de Engelse competitie.

Traditioneel is Glasgow vanavond verdeeld in twee onverzoenlijke kampen als het katholieke Celtic en het protestantse Glasgow Rangers strijden om een plaats in de Champions League. Terwijl de 60.000 supporters van The Bhoys de return tegen Ajax in het imposante stadion op Celtic Park met een gerust hart zullen volgen, vreest de aanhang van Rangers na de schamele 0-0 tegen Fenerbahçe een rondleiding door de Turkse hel in Istanbul. De fans van Glasgow Rangers dromen van een wederopstanding van Ajax, want het is voor hen een onverdraaglijke gedachte dat het Schotse voetbal alleen door Celtic wordt vertegenwoordigd op het hoogste Europese podium.

Voor het groenwit gekleurde Celtic zal deelname aan de Champions League een primeur zijn en daarom vormt het stadion in Parkhead vanavond het decor voor een massaal volksfeest. Ajax kan zich opmaken voor een ambiance die het nog nooit heeft beleefd, voorspelde de Nederlandse Rangers-aanvoerder Arthur Numan. Oud-Ajacied Ronald de Boer speelde vorig jaar voor het eerst met de blauwen van Rangers tegen Celtic in The Old Firm, de klassiek geworden stadsderby in Glasgow. Hij toonde zich toen diep onder de indruk van de intense beleving bij de achterban. De op religieuze tegenstellingen gebouwde mythe rond Celtic-Rangers was volgens De Boer met geen enkele derby te vergelijken. In een orkaan van geluid konden de spelers elkaar over een afstand van tien meter al niet meer verstaan.

Tot zijn grote opluchting won De Boer zijn eerste Old Firm zo vernoemd naar de handelsopbrengsten uit die aloude stammenstrijd royaal met 5-1. Zijn toenmalige teamgenoot Jörg Albertz had de Nederlandse middenvelder al ingefluisterd dat hij zich niet nog een pak slaag tegen Celtic kon veroorloven. ,,Dan waren bij Albertz thuis de ramen eruit gevlogen'', vertelde De Boer. ,,Zo intens als het voetbal wordt beleefd in Glasgow heb ik het nog nooit meegemaakt. Vergeleken met de Old Firm zijn duels tussen Barcelona en Real Madrid of Ajax en Feyenoord gewone wedstrijden. In Glasgow werd ik aangeklampt door huilende Rangers-fans, die me smeekten Celtic te verslaan.''

De nieuwe Feyenoord-spits Pierre van Hooijdonk had dezelfde ervaringen tijdens zijn verblijf bij Celtic. ,,Je beseft pas hoe groot deze club is als je er hebt gespeeld'', zei Van Hooijdonk. Een bezoek aan het stadion van Celtic onderstreept die gedachte, want Celtic Park ademt de traditie van de 113 jaar oude vereniging uit. Celtic werd in 1888 door katholieke zendelingen opgericht als een liefdadigheidsclub, die tot op de dag van vandaag wordt gesteund door een trouwe kern van Ierse katholieken uit Dublin. Het geheel uit groen en wit gekleurde zitplaatsen bestaande stadion kent een tribune, die is opgedragen aan de Lisbon Lions, het elftal dat in 1967 in Lissabon de Europa Cup veroverde door Inter Milaan te verslaan.

Het was de ploeg van de legendarische coach Jock Stein, naar wie in het stadion een lounge is vernoemd. Celtic Park heeft toch al de allure van een museum, want overal hangen portretten van roemruchte elftallen uit het verleden. De kalende middenvelder Archie Gemmill en de bij Celtic nog immer aanbeden aanvaller Jimmy `De Vlo' Johnstone glimlachen je tegemoet in 1970, niet wetend dat zij de Europa Cup-finale tegen Feyenoord zouden verliezen. De vorig jaar bij Ajax teruggetreden assistent- en hersteltrainer Bobby Haarms zal met weemoed hebben gedacht aan de confrontaties tussen Ajax en Celtic in 1971, toen het magische elftal met Cruijff, Keizer en Swart op weg naar zijn eerste Europese triomf ook afrekende met de Schotse kampioen.

Maar het Celtic van de Noord-Ierse coach Martin O'Neill snakt al evenzeer naar die glorietijd als het voor de Champions League al bijna uitgeschakelde Ajax. Hoewel de Nederlandse coach Wim Jansen in 1997 met Celtic de negen jaar durende hegemonie van Glasgow Rangers doorbrak met de 36ste landstitel lijkt het team nu pas onder leiding van O' Neill de aansluiting te hervinden met de Europese subtop. Vooralsnog wordt Europees topscorer Henryk Larsson vrijdag neemt de oud-Feyenoorder de Gouden Schoen in ontvangst alleen nog bij Celtic als een grootheid vereerd. Shirts met `God' boven het rugnummer 7 zijn in Glasgow niet aan te slepen. In Europa is Celtic echter een slapende reus, hoewel in Groot-Brittannië alleen Manchester United populairder is.

Coach O' Neill benadrukte gisteren dan ook niet alleen het sportieve belang van kwalificatie voor de Champions League. In de kleine Schotse markt kan Celtic het zich niet langer permitteren de verwachte inkomsten van een slordige dertig miljoen gulden aan zich voorbij te laten gaan. De onderhandelingen met middenvelder Jackie McNamara over het verlengen van zijn contract zijn opgeschort tot na het duel met Ajax. Pas dan weet voorzitter Allan McDonald hoeveel de club in zijn selectie kan investeren. Net als de Rangers is Celtic de modale Schotse competitie al lang ontgroeid. De lobby voor het verlaten van de Schotse league is dan ook in volle gang. Celtic toonde zich al gecharmeerd van het inmiddels door de UEFA afgeschoten idee van PSV-voorzitter Harry van Raaij om een Euro League voor kleinere, Europese voetballanden te vormen. De steenrijke Ierse zakenman Dermot Desmond lanceerde onlangs het revolutionaire plan om Celtic én Glasgow Rangers naar de Engelse Premier League te laten verhuizen. Desmond is al voor éénvijfde eigenaar van Celtic en hij vormt tevens een onderdeel van het kapitaalkrachtige consortium achter het Manchester United van zijn vriend Sir Alex Ferguson. Desmond met een geschat inkomen van 1,3 miljard gulden vergelijkt Celtic met een koning die in Schotland noodgedwongen in een huurwoning moet wonen.

Vanaf 2004, als de tv-contracten met de Premier League aflopen zou de adembenemende testimonial voor Ryan Giggs tussen Manchester United en Celtic een `gewone' competitiewedstrijd in de Premiership moeten worden. Tot die tijd zal de Champions League voor Celtic een welkome onderbreking zijn van de saaie en kwaliteitsarme competitie in eigen land.