Vodafone is overgewaardeerd

Is Vodafone werkelijk een groeifonds? Dat hangt ervan af hoeveel vraag er zal zijn naar de mobiele datadiensten die telecomconcerns willen aanbieden via de nieuwe netwerken voor derdegeneratie mobieletelefonie (3G) in Europa. Als de vraag groot is, kan het Britse telecomconcern daar waarschijnlijk zijn voordeel mee doen. Maar het is onduidelijk hoe groot de kansen zijn en wanneer ze zich zullen voordoen.

Beleggers maken zich zorgen. Als het niks wordt met de mobiele datadiensten, kan Vodafone de miljarden niet rechtvaardigen die het heeft uitgegeven aan overnames en licenties. Bovendien zal de markt voor mobiele telefonie door de aanleg van de 3G-netwerken met overcapaciteit te maken krijgen. Naar de gevolgen daarvan voor de prijzen en de winstmarges kan alleen maar gegist worden.

Intussen is er weinig anders waar beleggers in Vodafone enthousiast over kunnen worden. De bestaande netwerken in de ontwikkelde landen naderen het verzadigingspunt. Het bedrijf kan proberen zijn minderheidsbelangen uit te bouwen in Japan, en uiteindelijk ook in Frankrijk en Amerika. Maar door de kwetsbaarheid van de koers van Vodafone wordt dat nog een hele kluif.

Het zou dwaasheid zijn het potentieel van datadiensten al in zo'n vroeg stadium af te schrijven. Maar gezien de onzekerheden zal het Vodafone moeite kosten zijn status als groeifonds te behouden. Ondanks recente koersdalingen worden de aandelen nog steeds verhandeld op een niveau van 30 maal de verwachte winst.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld