Schumacher evenaart Prost met vierde titel

Met een overwinning in een uiterst saaie race heeft Michael Schumacher gisteren in Hongarije zijn vierde wereldtitel in de Formule I behaald. Daarmee is de Ferrari-coureur op gelijke hoogte gekomen met de Fransman Alain Prost, zowel wat het aantal wereldtitels als het aantal gewonnen races betreft.

Op de Hungaroring bij Boedapest, het circuit waar inhalen bijna uitsluitend op het rechte stuk na de start mogelijk is, ging de Duitser vanaf de eerste ronde aan de leiding. In de 77 ronden tellende race reed hij foutloos en stond hij zijn koppositie alleen even af tijdens zijn twee pitstops. Met de tweede plaats van Rubens Barrichello realiseerde Ferrari een dubbelzege.

Schumachers voorsprong op de nummer twee in de stand om het WK, David Coulthard, was al zo groot dat de wereldtitel alleen nog een kwestie van tijd was. Alleen pech of een ongeluk had hem nog van zijn tweede achtereenvolgende wereldtitel bij Ferrari kunnen afhouden. Zo werd hij drie weken geleden in Hockenheim vroegtijdig uitgeschakeld toen de Braziliaan Luciano Burti de Ferrari van Schumacher als lanceerplatform gebruikte.

Met een slecht gevoel was hij in Boedapest aangekomen, zo vertelde de winnaar na afloop, maar uiteindelijk werd het een fantastisch weekeinde voor de 32-jarige Duitser. Hij veroverde zaterdag pole-position, bijna een seconde voor zijn op één na snelste collega, Coulthard. Die 0,801 seconde is voor Formule I-begrippen een lichtjaar. Doorgaans worden de kwalificatietrainingen op duizendsten van seconden beslist. De zege in de dertiende race van het seizoen en z'n vierde wereldtitel maakten het succes voor Schumacher compleet.

Zijn eerste twee wereldtitels won hij in 1994 en 1995 bij Benetton. Bij Ferrari is hij de eerste coureur sinds de Italiaan Alberto Ascari die met succes zijn titel heeft verdedigd. Ascari deed dat 48 jaar geleden, kort na het ontstaan van de Formule I.

Coulthard verspeelde gisteren zijn laatste kans op de wereldtitel, een mogelijkheid die alleen nog op papier bestond. Met 51 punten bezet de Schot de tweede plaats in het kampioenschap, 43 minder dan Schumacher. In de laatste vier races zijn nog maximaal 40 punten te behalen. ,,Met een tweede plaats heb ik niks'', zei DC gisteren. ,,Alleen de eerste plaats telt.'' Coulthard, in de WK-stand op de hielen gezeten door Barrichello en Ralf Schumacher, hoopt het beste seizoen in zijn carrière nog wat glans te geven met overwinningen in de resterende vier races. Hij won dit seizoen in Brazilië en in Oostenrijk, maar verspeelde dure punten door technische mankementen aan zijn Mercedes-McLaren. Gisteren startte hij slecht: al voor de eerste bocht verloor hij zijn tweede plaats aan Barrichello, die voor Schumacher weer een ideale buffer met de rest van het rennersveld vormde.

Pas vorig jaar, in zijn vijfde seizoen in dienst van de Scuderia Ferrari, slaagde Schumacher erin zijn team de wereldtitel te bezorgen. In 1979 was de Zuid-Afrikaan Jody Scheckter de laatste geweest die wereldkampioen was geworden in een Ferrari. Nadat Schumacher vorig jaar het Italiaanse team van een obsessie had verlost, begon hij het seizoen 2001 in Australië met een overwinning. Met zijn pole-position in Albert's Park in Melbourne ontmoedigde Schumacher zijn concurrenten al op voorhand. Een beetje psychologische oorlogvoering deed daags voor de openingsrace de rest: ,,Vorig jaar hadden we een kampioensauto, maar deze is nog beter'', sprak Schumacher down under.

Zijn koppositie in de strijd om de wereldtitel behield hij in alle werelddelen die het Formule I-circus aandeed en voor het eerst in tien jaar besliste Schumacher het wereldkampioenschap al zo vroeg in het seizoen. Er staan nog vier races op het programma: Spa-Francorchamps (België), Monza (Italië), Indianapolis (Verenigde Staten) en Suzuka (Japan).

Coulthard, die gisteren derde werd, adviseerde de wereldkampioen na diens zevende overwinning van het seizoen om maar met vakantie te gaan en zich niet meer op die vier circuits te vertonen. Maar er is voor de Duitser dit jaar nog meer eer te behalen. In Boedapest won hij voor de 51ste keer een Grand Prix en daarmee evenaarde hij het record van Prost. Voor de onaantastbare coureur in de onaantastbare Ferrari F1-2001 ligt het absolute record nu voor het grijpen. Ook het record van vijf wereldtitels van de Argentijn Juan Manuel Fangio is binnen bereik.

Aan stoppen denkt Schumi nog lang niet. Hij vindt het zelfs nog te vroeg om te praten over een nieuwe Schumacher, een predikaat dat de debuterende Kimi Raikkonen (Sauber) al snel kreeg opgeplakt. Wat niet wegneemt dat Schumacher de jonge Fin al na de eerste race van het seizoen tot een potentiële kampioen bombardeerde. ,,Er is maar één echte Michael Schumacher en die is van plan nog heel lang de beste en de snelste te blijven'', zei hij begin dit jaar. Intussen is hij hard op weg de meest succesvolle coureur in de geschiedenis van de Formule I te worden.

Met dank aan zijn team, zo zei Schumacher gisteren. Nadrukkelijk betrok hij alle Ferrari-medewerkers waarmee hij nu al zes jaar lief en leed deelt in het succes. Zonder ze te noemen doelde hij met name op technisch directeur Ross Brawn, die de strategie bij de kampioensploeg uitstippelt, en de Franse teambaas Jean Todt, die gisteren z'n tranen van geluk wegspoelde met champagne. Al tijdens zijn ereronde over de Hungaroring sprak Schumacher via zijn boordradio alle roodhemden langs de kant toe: ,,I love you all!''