Fossett moet ballontocht staken

De Amerikaanse miljonair Steve Fossett heeft ook zijn zesde poging om solo de wereld rond te reizen in een heteluchtballon gisteren moeten staken. Hij landde veilig in het zuiden van Brazilië, bij de plaats Bagé, zo'n honderd kilometer van de grens met Uruguay. Dit is door medewerkers van het controlecentrum in het Amerikaanse St. Louis bekendgemaakt.

De 57-jarige Fossett was ruim over de helft van zijn trip in de zilverkleurige Solo Spirit, maar ondervond te veel hinder van zware stormen en onweer. Het vooruitzicht van nog meer slecht weer boven de Atlantische Oceaan deed hem besluiten een punt te zetten achter de recordpoging. Fossett verkeert in goede gezondheid; aan de landing hield hij enkele schrammen en blauwe plekken over.

Fossett had boven de Grote Oceaan al veel vertraging opgelopen. In zijn aanvankelijke schema's ging hij ervan uit dat hij de gehele tocht in twee weken zou afleggen. Maar deze had hij al moeten bijstellen tot zeker zeventien, misschien wel twintig dagen. De Amerikaanse avonturier was op 4 augustus vanuit het Australische mijnstandje Northam, honderd kilometer ten oosten van Perth. De ballon had hem van Zuid-Amerika nog over de Atlantische Oceaan naar Zuid-Afrika en vervolgens over de Indische Oceaan terug naar Australië moeten brengen.

Het was de zesde keer dat Fossett, directeur van een makelaardij in Chicago, probeerde om als eerste solo de aarde te ronden in een luchtballon. Zijn vorige poging mislukte in juni, toen een windvlaag zijn ballon beschadigde op het moment dat die met helium werd gevuld.

In je eentje de wereld rond, is volgens velen, onder wie Fossett zelf, de laatste uitdaging die er nog ligt voor ballonvaarders. In maart 1999 wisten de Zwitser Bertrand Piccard en de Engelsman Brian Jones als eersten in een luchtballon rond de wereld te reizen. Dit duo deed er negentien dagen over.

Volgens het vluchtcentrum in St. Louis in de Verenigde Staten heeft Fossett toch nog een record aan de tocht overgehouden: het zou de langste solovlucht zijn die ooit per luchtballon is gemaakt, zowel in tijd als in afstand. Maar die claim is onjuist: bij zijn poging in 1998, toen Fossett een duikvlucht in de oceaan bijna met de dood moest bekopen, was hij langer in de lucht dan de dertien dagen nu. En ook de 24.500 kilometer van destijds heeft hij niet overtroffen: Fossett legde dit keer bijna 20.000 kilometer af.