Rugbyfans komen aan hun trekken beneden de evenaar

Het drielanden- rugbytoernooi op het zuidelijk halfrond is in de beslissende fase aangeland. De Nieuw-Zeelanders zijn op revanche belust.

De drie grote rugbylanden Zuid-Afrika, Australië en Nieuw-Zeeland zijn deze week in de ban van het drielandentoernooi. Na de eerste ronde van onderlinge duels hebben alle ploegen een keer gewonnen en een keer verloren. Morgen vindt in het West-Australische Perth het tweede duel plaats tussen Zuid-Afrika en Australië. De Afrikanen wonnen de thuiswedstrijd met 20-15.

Nieuw-Zeeland liet afgelopen zaterdag een grote kans liggen de favorietenrol op te eisen door een klungelige thuisnederlaag tegen Australië. De All Blacks verloren met 23-15 in de winterse, zuidelijke stad Dunedin. In het stadion Carisbrook, bijgenaamd `House of Pain', had Australië in 96 jaar niet weten te winnen.

Het verlies kwam hard aan in Nieuw-Zeeland. ,,Dunedin wordt met kater wakker'', kopte de New Zealand Herald afgelopen maandag. Dat was geenszins overdreven, want de kater gold het hele land en de pers staat de hele week vol met analyses over het falen en tips voor de komende twee duels.

Rugby is in Nieuw-Zeeland op afstand de belangrijkste sport en het gevoel aan nationale eigenwaarde is direct gekoppeld aan het succes van het rugbyteam, waarin blanken, autochtone Maori's en spelers met wortels in het Stille Oceaan-gebied broederlijk naast elkaar plaatsen innemen. Rugby is bij de Kiwi's ook het meest succesvolle raciale en culturele integratiemiddel. Geen verlies wordt zo breed betreurd en uitgemeten als een rugbynederlaag tegen de grote buurman Australië.

De rugbyfans in Zuid-Afrika beleven de prestaties van hun `Springbokken' met bijna evenveel passie als de Nieuw-Zeelandse bevolking. Het verschil met Nieuw-Zeeland is dat de rugbyaanhang zich vooral onder de Afrikaans sprekende blanken bevindt. De prestaties van de Springbokken worden in Zuid-Afrika minder als een nationale zaak gezien. Oproepen van politieke kopstukken, onder wie Nelson Mandela, om een breder draagvlak te scheppen voor de sport, hebben geen effect gesorteerd. Zelden speelt een zwarte speler in het nationale rugbyteam van Zuid-Afrika.

Ook in Australië is rugby niet de belangrijkste sport. Die rol is weggelegd voor cricket. Het rugby wordt alleen in Nieuw Zuid-Wales en het zuiden van Queensland serieus genomen. In het Stadium Australia (voorheen Olympisch Stadion) worden voor de wedstrijd tegen Nieuw-Zeeland van volgende week zo'n 100.000 kijkers verwacht.

Vreemd genoeg wordt de wedstrijd van de Wallabies tegen Zuid-Afrika tweeduizend kilometer westwaarts in Perth gespeeld. Tevreden merkte een Zuid-Afrikaanse rugbyjournalist deze week op, dat de Australische rugbybazen het duel tegen `die Bokke' juist in de stad hadden gepland waar veel Zuid-Afrikaanse immigranten in Australië zijn aangekomen en blijven hangen. ,,Er zitten daar straks 20.000 biltongkouers' op de tribune'', schreef hij tevreden.