Verslaafd aan een mini-hovercraft

In de categorie `extreme sports' is een nieuwe rage in de maak: de Airboard, een skateboard zonder wielen waarop je de wildste capriolen kunt uithalen.

Als een carnavalskoningin op een praalwagen, zo voel ik me als ik voor het eerst op de Ferrari-rode Airboard stap. Handen aan de metalen reling, klaar om te zwaaien. Voeten in lichte spreidstand, daaronder het gerommel van een viertaktmotor. Maar als ik het toerental opvoer en de motor loeit, verdwijnt die associatie snel. Ik zweef! De zwaartekracht tartend wiebel ik zo'n vier centimeter boven de grond. Ik knijp in de hendel die de benzinetoevoer regelt en voel twaalf paardenkrachten ongeduldig trappelen. Even hang ik ontspannen achterover, gretig schiet het toestel naar voren. ,,Opzij leunen!'', wordt vanaf de zijlijn geroepen. Ik verplaats mijn gewicht naar links en laat me meezwiepen in een abrupt scherpe draai. Enigszins verdwaasd sta ik weer rechtop als mijn voertuig als een spinnende sjoelschijf volledig om zijn as tolt. De toeschouwers knikken goedkeurend; mijn eerste pirouette per Airboard is een feit.

Michael J. Fox ging me al voor in Back to the Future II, waarin hij een wielloos, zwevend skateboard bereed. En voor de tekenfilmfamilie Jetson is vervoer per privé-UFO al helemaal dagelijkse routine. Maar de werkelijkheid haalt de sciencefiction snel in. De futuristische Airboard gooit hoge ogen om, na kitesurfen, bungeejumpen en wildwatervaren, de nieuwste hype in `extreme sports' te worden.

Zeven jaar lang heeft de Australische uitvinder Kevin Inkster gesleuteld aan zijn mini-hovercraft voordat de Airboard vorig jaar debuteerde in de openingsceremonie van de Olympische Spelen in Sydney. Sindsdien is Inksters bedrijf Arbortech continu bezig geweest met het perfectioneren van het apparaat. De eerste 28 gebruiksklare exemplaren hebben de fabriek inmiddels verlaten. Van dat relatief kleine aantal bevindt bijna de helft zich in de Benelux, waar het Eindhovense bedrijf Hover 1 Benelux het alleenrecht op de exploitatie heeft.

De Airboard ziet eruit als een rond podium met een diameter van 1,6 meter. Onder een kap schuilt de motor die aan de voorkant lucht aanzuigt door een rooster en er aan de onderkant met kracht weer uitblaast waardoor het 85 kilo wegende gevaarte los komt van de grond. De voortstuwing is niet zoals bij reguliere hovercrafts afhankelijk van een propeller, maar van een minuscuul rubberen wieltje aan de achterzijde van de plank. Als de bestuurder achterover leunt, krijgt het wieltje grip op de grond en accelereert het voertuig razendsnel tot 25 à 30 kilometer per uur. Zonder remmen of stuur lijkt het besturen van de Airboard op skateboarden, surfen of snowboarden. Door het lichaamsgewicht te verplaatsen kunnen bochten, slaloms en sur place pirouettes worden gemaakt. Het is een behendigheid die in minder dan een half uur is aan te leren. Mocht de stuntpiloot bij een al te abrupte bocht van zijn vliegende schotel worden geslingerd, dan zorgt een `dead man switch' ervoor dat het vehikel er niet in zijn eentje vandoor gaat.

Hover 1 Benelux-directeur Martijn Docters heeft ambitieuze plannen voor de Airboard. Hij wil binnen twee jaar tijd een keten van niet minder dan 26 zogeheten Airboard-centers realiseren in de Benelux, waarvan zestien in Nederland. Het principe van een Airboard-center is vergelijkbaar met dat van een kartbaan, met het verschil dat de zweefschijf het net zo goed doet op linoleum, (kunst)gras of beton als op asfalt. Om een interessant racecircuit te maken hoeft de exploitant van een Airboardbaan dus eigenlijk niet meer te doen dan in zijn gazon het parcours van Monte Carlo, Le Mans of Zandvoort uit te maaien. Gaat de Tarzanbocht, Dunlop Curve of Mulsanne Straight vervelen, dan laat hij het gras gewoon groeien om twee weken later weer een andere racebaan tevoorschijn te toveren.

Maar de Airboard leent zich voor meer dan alleen hogesnelheidsbehendigheid. Freestyle trucs uithalen, dressuur, tijdritten en zelfs gemotoriseerd polo behoren tot de mogelijkheden. Directeur Docters droomt zelfs al van internationale kampioenschappen in verschillende disciplines.

Zo ver is het nog niet, maar lang zal het waarschijnlijk niet duren. De zweefsensatie is namelijk vreselijk verslavend; een uur na het afstappen tintelen mijn bovenbenen nog aangenaam na en heeft mijn lichaam nog steeds de neiging bij iedere bocht licht mee te buigen. Wie eenmaal op zo'n eenmanshovercraft heeft gestaan, wil nóg een keer en nóg een keer. Voor je het weet, gaan we en masse per Airboard naar ons werk. Dan behoort Michael J. Fox definitief tot het verleden.

Inlichtingen over de Airboard zijn te krijgen bij Hover 1 Benelux: 040-2511001 of www.hover1.nl.

Voor beelden van de Airboard: zie de internetsite.