Gevaar voor boemerangeffect bij mobiele telefonie

Tussen al het pessimisme over de Europese mobiele-telefoniesector dit jaar zijn de telecomconcerns erin geslaagd voor tenminste één positieve verrassing te zorgen. Hun winstmarges vóór rente en belastingen zijn hoger uitgevallen dan verwacht. De reden daarvoor is niet moeilijk te begrijpen. Nu de markt voor mobiele telefonie verzadigd raakt, hebben de telecomconcerns hun landjepik-mentaliteit laten varen. Ze hebben hun uitgaven aan marketing en aan aankoopsubsidies voor mobiele telefoons omlaag gebracht. De kosten van de klantenwerving, die voorheen een groot deel van de winst opslokten, zijn enorm gedaald.

Maar deze opsteker kon wel eens van korte duur zijn. De verminderde uitgaven aan abonneewerving zullen spoedig gevolgd worden door een tragere omzetgroei. De daaruit voortvloeiende druk zal vooral gevoeld worden door de kleinere telecomconcerns, die niet kunnen profiteren van de schaalvoordelen van hun grotere concurrenten. Een tragere omzetgroei kan leiden tot een loopgravenoorlog om hoogwaardige klanten. Tegelijkertijd zullen de marketingkosten weer omhoog gaan als de telecomconcerns proberen hun klanten te verleiden om van nieuwe diensten gebruik te gaan maken.

De winsten op mobiele telefonie zullen pijn lijden. Weliswaar bezuinigen telecomconcerns nu maar de makkelijkste bezuinigingen komen altijd het eerst. Het zal volgend jaar moeilijker zijn om er nog meer uit te persen. Hoewel de aandelen van mobiele-telefoniebedrijven drie slechte maanden hebben gekend, waarin Vodafone, Orange en Telefónica Móviles een kwart van hun marktwaarde hebben verloren, was dat vooral het gevolg van de angst van beleggers dat de inkomsten uit dataverkeer later dan verwacht binnenstromen. Als de verwachtingen ten aanzien van de marges worden overdreven, wacht de koersen een nieuwe klap.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld