Voor UPC-baas valt niet langer eer te behalen

Terwijl kabelaar UPC zwaar onder vuur ligt, is topman Mark Schneider uit de vuurlinie verdwenen. Zijn vader, baas van UPC's moederbedrijf UGC, kon hem niet langer de hand boven het hoofd houden.

Mark Schneider vertrekt als hoogste man van kabelbedrijf UPC – en keert terug als toezichthouder. Bij de eerstvolgende aandeelhoudersvergadering zal Schneider worden voorgedragen als lid van de raad van commissarissen. In die rol zal Schneider er op toezien dat zijn nog onbekende opvolger in de raad van bestuur de brokken opruimt die Schneider zelf heeft gemaakt.

Onder Schneider heeft UPC een nettoschuld opgebouwd van 8 miljard euro. De verliezen zijn nog altijd enorm. In het eerste halfjaar kwam UPC uit op 1,4 miljard euro negatief. Beleggers en analisten hebben er hun buik van vol. De beurskoers van UPC is het afgelopen jaar met 95 procent gedaald tot 1,09 euro vanmorgen.

Schneider is vrijwel zeker van zijn nieuwe baan als commissaris. In het verleden is gebleken dat de aandeelhoudersvergadering van UPC wordt gedomineerd door het moederbedrijf Unitedglobalcom (UGC), waarvan Marks vader Gene Schneider de baas is. De laatste vergadering werd ook bijgewoond door Marks zus Tina Wildes, die al zitting heeft in de raad van commissarissen.

Het was Gene die zijn zoon vijf jaar geleden aan het hoofd van UPC zette. Mark Schneider, die rechten heeft gestudeerd aan de Universiteit van Denver, heeft vanaf 1987 gewerkt voor UGC. Daarvoor werkte hij als advocaat voor Standard Oil en British Petroleum. Schneider zei gisteren dat hij om persoonlijke redenen vertrekt. Zijn Amerikaanse vrouw en hijzelf verlangen terug naar huis, naar de familie. Schneider heeft nooit in Nederland gewoond. Hij hield residentie in Londen en heeft meerdere huizen in de Verenigde Staten en Europa, aldus een UPC-woordvoerder.

Het nieuws van zijn vertrek kwam gisteren op een rare manier naar buiten. UPC had in de vroege ochtend kwartaalcijfers bekendgemaakt, bij een toelichting hierop rond het middaguur werd de niet onbelangrijke mededeling gedaan dat het kabelbedrijf 1.500 banen schrapt en laat in de middag werd het aftreden van de topman aangekondigd. Volgens Paul Frentrop, die met zijn bureau Déminor beleggers adviseert, duidt de gefragmenteerde informatievoorziening op interne onenigheid. ,,Ik neem aan dat er harde woorden zijn gevallen'', zegt hij. Déminor heeft in het verleden herhaaldelijk namens aandeelhouders grotere transparantie geëist van UPC.

Frentrop vermoedt dat Schneider niet helemaal uit eigen beweging is vertrokken, maar mogelijk onder druk van John Malone, de Amerikaanse ondernemer die eerder dit jaar zijn greep op UPC's moeder UGC verstevigde.

In februari zegde UGC zijn dochter een kapitaalinjectie van 1 miljard dollar toe, door het kopen van nieuwe aandelen in UPC. Enkele maanden later bleek UGC hiervoor geen geld te hebben. Daarom deden UGC en UPC een beroep op Malone, die UPC hielp aan een lening van 1 miljard euro. Deze lening moet worden terugbetaald. ,,UGC mag geen beslissingen nemen zonder overleg met Malone'', zegt Frentrop. ,,Hij trekt aan de touwtjes.''

Er zijn twee redenen te bedenken, zegt Frentrop, waarom Mark Schneider het heeft gebracht tot topman van UPC. ,,Ofwel hij was een bijzonder goede manager ofwel hij was de zoon van Gene Schneider.'' Maar Gene deelt zijn macht sindskort met John Malone. De familieband als belangrijke overweging bij het aanstellen van topmanagers is hierdoor naar de achtergrond verschoven. Gene Schneider kan zijn zoon steeds moeilijker de hand boven het hoofd houden.

Aan de functie van topman valt bij UPC weinig eer meer te behalen. De volgende bestuursvoorzitter wacht de ondankbare taak om aan beleggers uit te leggen waarom iedereen naar de pijpen moet dansen van de grote aandeelhouders in de VS. Mark Schneider is dan al lang en breed uit de vuurlinie verdwenen.