Frisse wind steekt op bij een technische reus

Een spoor van tegenslagen achtervolgt technisch concern Stork nu al jaren. Gisteren kwam daar met gepeperde verliescijfers een nieuwe klap overheen. ,,Dat is niet dramatisch, eindelijk gaat de bezem door het concern.''

Veel technische expertise, een relatief sterke balans en een rijke industriële historie van 175 jaar. Kortom; technisch concern Stork kan tegen een stootje. Niettemin worstelt het bedrijf al jaren met zijn identiteit. Met name uit de financiële wereld regende het de afgelopen jaren kritiek en wordt tegen Stork een beetje aangekeken als een reus op lemen voeten. Het technisch concern met bijna 19.000 medewerkers sukkelde de afgelopen jaren van incident naar incident. Met als dieptepunten de misluke fusiepoging met Internatio-Müller in 2000, die onder druk van grote beleggers stuk liep, en de val uit de Midkap-index op de Amsterdamse beurs.

Bestuursvoorzitter Aad Veenman bleef gisteren met de blijheid van een evangelist de boodschap herhalen waar het bij Stork allemaal om draait. Stork is wereldmarktleider in machines voor pluimveeverwerking (kippenslachterijen) en textieldruk, maakt onderdelen en verricht onderhoud in de luchtvaart (ondermeer Fokker-toestellen) en heeft een divisie technische dienstverlening.

Bij al die onderdelen zit de pijn ook niet. Stork moest gisteren een verlies van 34,4 miljoen euro rapporteren over de eerste zes maanden van dit jaar. Veroorzaakt door een voorziening van 60 miljoen euro voor tegenvallers bij desinvesteringen in bedrijven die Stork niet langer tot de kernactiviteiten van het bedrijf rekent. Internatio-topman Herman Scheffer keek tijdens de fusiepoging met Stork al met een scheef oog aan tegen deze bedrijfsactiviteiten die Stork heeft ondergebracht in de zogeheten divisie Capital Assets en het bedrijf als een molensteen om de nek hangen.

Zo kon de ingenieursdivisie van Stork, die hoogwaardige technologie levert aan de olie- en gasindustrie, alleen maar aan het Amerikaanse ingenieursbureau Jacobson worden verkocht met een fikse premie van Stork aan de Amerikanen. Ook met de rest van de bedrijven die Stork bezig is te verkopen, wil het niet erg vlotten, hoewel het verkoopcontract van het Australische bedrijf ICM, dat complete procesinstallaties levert aan de industrie, enkele maanden geleden al op een haar na was ondertekend. Ook enkele machinefabrieken in Spanje en Nederland voor de verwerking van roodvlees (runderen en varkens) moet Stork nog verkopen. ,,Maar het moet toch wel erg raar lopen wil Stork geen geld overhouden van het bedrag dat nu voor desinvesteringen opzij is gezet'', zegt analist Richard Brakenhoff van zakenbank Kempen & Co. ,,Ik zie dit halfjaarverlies dan ook niet als dramatisch. Zeker niet wanneer je bedenkt dat de kernactiviteiten van Stork op het niveau liggen dat eerder dit jaar door het bedrijf is voorspeld. Ik krijg de indruk dat eindelijk eens de bezem door het bedrijf wordt gehaald. Dat kan geen kwaad.''

Architect achter de opschoningsoperatie is Maarten Schönfeld, de nieuwe van Shell afkomstige chief financial officer (CF0). Hij was ook de man die gisteren voornamelijk aan het woord was bij presentaties van Stork. Schönfeld erkende dat hij ,,een bezem door Stork heeft gehaald met een hele dichte bebossing op de steel''. Geschrokken van de tegenvaller was hij niet. Hij was bij Shell blijkbaar gewend met grote bedragen om te gaan gezien zijn uitspraak: ,,Ik ben bij Stork binnengehaald om een belangrijke uitdaging aan te gaan. Dat die wat groter blijkt uit te vallen dan ik had verwacht, vind ik geen echt probleem.''

Bestuursvoorzitter Aad Veenman vond het daarna tijd er op te wijzen dat Stork bepaald niet heeft zitten slapen voordat Schönfeld als opvolger van de met VUT-uittredende Hans van den Boogaard bij het bedrijf is binnengehaald. Stork is volgens Veenman achterhaald door de slechter wordende economische omstandigheden die zich doorgaans als eerste manifesteren in de industriële sector.

Maar Stork heeft in de loop der jaren een aardige financiële buffer opgebouwd. Hoewel Schönfeld dit onmiddellijk relativeerde door te wijzen op het feit dat verslechterende resultaten hand in hand gaan met en een verslechterende betalingsmoraal bij debiteuren nu het economisch wat minder gaat.

Ook gaat de kost voor de baat uit bij Stork, dat fors moet investeren in programma's in de luchtvaartsector om straks klanten te kunnen bedienen als de Europese vliegtuigproducent Airbus met zijn superjumbo. Als zich straks nieuwe tegenvallers voor doen bij Capital Assets, kan Stork bovendien die bedrijfsonderdelen altijd nog liquideren. ,,Ik kan natuurlijk niet in de toekomst kijken, maar het zou me verbazen als dat nodig zou zijn'', zegt Schönfeld.