Cultuurschok door een Zweedse toptrainer

Nederland oefent vanavond in het Londense stadion White Hart Lane tegen Engeland, dat onder de Zweedse bondscoach Sven Göran Eriksson in de winning mood is geraakt.

De Zweedse bondscoach Sven Göran Eriksson had een bloedhete tent in de walled gardens (tuinen met de muren) van het Sopwell House in St. Albans uitgekozen voor zijn visie op de oefeninterland van vanavond. In dit chique country-hotel in de omgeving van Londen bereiden vele teams zich voor op belangrijke wedstrijden in de Engelse hoofdstad. Hier vertrok Edgar Davids op het EK in 1996 via de achterdeur na een conflict met bondscoach Guus Hiddink. Enkele dagen later werd het door innerlijke twisten verscheurde Oranje afgedroogd door Engeland (4-1). Het was de laatste onderlinge confrontatie.

Eriksson kon zich er niet al te veel meer van herinneren, moest hij gisteren bekennen. ,,Waar was ik toen? Coach van Sampdoria? Ik heb het Engelse voetbal nooit zo goed gevolgd. Dat is ook een van de redenen waarom ik deze baan heb aangenomen. En natuurlijk omdat het een grote job is en ik er een geweldige uitdaging inzie.''

Engeland beleefde een cultuurschok toen Eriksson in februari van dit jaar werd aangesteld als opvolger van Kevin Keegan. Ten einde raad waren de Engelsen na een dramatisch EK, en diverse bondscoaches die elkaar in een snel tempo opvolgden, bij een Zweed terechtgekomen om hun nationale `trots' te leiden. Op de bakermat van het voetbal werd een indringer van buiten met scepsis ontvangen.

Maar overwinningen in de kwalificatieduels met Finland (2-1), Griekenland (2-0) en Albanië (3-0), alsmede de oefenwedstrijden tegen Spanje (3-0) en Mexico (4-0), bezorgden hem lof in plaats van kritiek bij de genadeloze Engelse pers. Eriksson, die eerder successen boekte bij Lazio Roma, Benfica, Fiorentina, Sampdoria en IFK Göteborg, was gisteren zo vrij de Engelse zegereeks te relativeren. ,,Van landen als Albanië, Finland en ook Griekenland moet Engeland als vanzelfsprekend winnen. Al is het een gegeven dat elke interland tegenwoordig moeilijk is. Ik heb weinig kritiek van de media gekregen, omdat het goed gaat. Maar als de resultaten straks uitblijven slaan jullie (en hij knikt naar het verzamelde journaille) mij knock-out.''

Voor Engeland staat het duel van vanavond ook in het teken van de voorbereiding op een cruciale kwalificatiewedstrijd. Moeten de Nederlanders op 1 september het vege lijf zien te redden tegen Ierland, de Engelsen staan op die dag hetzelfde te wachten tegen Duitsland. Bij de Britse media bestaat het vermoeden dat Eriksson om die reden de jonge Owen Hargreaves (20) van Bayern München heeft geselecteerd. Volgens Eriksson past de keuze bij de verjongingskuur.

Die aanpak bracht eerder verdediger Tony Adams (34) ertoe te bedanken voor het Engelse elftal. ,,Hargreaves is een goede speler met een grote toekomst. Hij heeft bijna op elke positie gespeeld, hij is alleen geen doelman geweest. Ik beschouw hem als een mogelijke centrale middenvelder voor het nationale team, maar hij kan ook op de flanken uit de voeten. De toekomst van het Engels elftal ziet er goed uit. Ik wil het vele talent een kans geven.''

Heel diplomatiek omzeilde Eriksson lastige klippen. Zo wilde hij geen oordeel geven over het feit dat spits Robbie Fowler zondag in de strijd om de Charity Shield buiten het team van Liverpool was gelaten. De Franse coach Gérard Houllier koos na een klein dispuut met Fowler voor Michael Owen als enige echte spits, geassisteerd door Emile Heskey.

,,Ik heb er met Fowler geen woord over gesproken'', zei Eriksson met een stalen gezicht. ,,Het is niet mijn taak om me te mengen in clubzaken. Fowler zal bij Liverpool aan voldoende speeltijd toekomen om kandidaat te blijven voor het Engelse elftal. Ik praat in het openbaar ook niet over individuele spelers. Veel Italiaanse clubs wilden bij mij informatie inwinnen over Engelse voetballers. Ik heb ze moeten teleurstellen.''

Dat de Premier League voor een groot deel zijn uitstraling dankt aan buitenlandse toppers, onder wie veel Nederlandse spelers, is niet ten koste gegaan van de spelers van eigen bodem. Engeland kan zijn toppers behouden, zo blijkt uit de selectie van het nationale team, waarin alleen Hargreaves in het rijtje van 26 namen over de grens speelt. Dat is het grote verschil met Nederland.

Eriksson zal vanavond in de tweede helft met een ander elftal gaan voetballen. Hij wil de topclubs te vriend houden en de sterren van de Premier League niet te veel belasten. ,,In de toekomst moeten we maar eens met de Engelse bond UEFA en FIFA gaan praten over de veel te drukke speelkalender. Maar een oplossing zie ik nog niet zo snel. Welke club wil minder wedstrijden accepteren? Wat dat betreft zit ik in hetzelfde schuitje als elke andere bondscoach.''

Eriksson verdedigde zijn collega Louis van Gaal die twee voor dopegebruik geschorste spelers naar Londen is gekomen. De Zweed refereerde aan de regels die dit toestaan voor vriendschappelijke wedstrijden en nam het op voor Davids en De Boer. ,,Ik kan me niet voorstellen dat beiden met opzet dope hebben genomen. Daarvoor ken ik een speler als Davids te goed. Ik zie niet in wat ze ermee konden winnen.''

Bijna lyrisch toonde hij zich over de kwaliteiten van het Nederlands elftal. Dat Oranje in de voorronde voor het WK derde in de groep staat en de kwalificatie aan een zijden draad hangt, daar ging Eriksson gemakshalve aan voorbij. ,,Ik heb Nederland zestig minuten indrukwekkend zien spelen in Portugal. Ik begreep niet wat er in de slotfase nog misging waardoor het 2-2 werd. Nederland heeft goede spelers die bijna allemaal onder contract staan.''