Pharming `besmet' sector biotech

De koersval van Pharming heeft effect op de andere drie beursgenoteerde biotechbedrijven in Nederland. Ook hun koersen daalden, hoewel het effect tot op heden beperkt lijkt. Blijkbaar heeft de belegger moeite om onderscheid te maken tussen de verschillende high-tech bedrijven. ,,Hij scheert ons over één kam.''

P. Wolters, financieel directeur van het biotechnologisch bedrijf Isotis, wil meteen één ding duidelijk maken. ,,Wij zijn geen Pharming'', zegt hij over het bedrijf dat in een financiële crisis verzeild is geraakt en vorige week uitstel van betaling aanvroeg. Isotis maakt totaal andere producten en het heeft een andere strategie, benadrukt Wolters. Toch lijkt de belegger weinig verschil te maken tussen beide bedrijven. De koers van Pharming is de afgelopen dagen gekelderd. Tegelijkertijd gingen de koersen van de andere drie beursgenoteerde biotechbedrijven – Isotis, Crucell en Fornix Biosciences – iets omlaag, hoewel de schade tot op heden beperkt lijkt. ,,Het is het sentiment in de markt'', zegt Wolters. ,,De belegger denkt: biotech is biotech. De bedrijven worden, helaas, over één kam geschoren.''

Ook A. Amir Aslani, vice-president bedrijfsontwikkeling en -strategie van Crucell, zegt dat de belegger weinig kennis heeft van de individuele bedrijven. ,,Hij ziet de sector als een geheel. Onderscheid tussen individuele bedrijven maakt hij niet, want het gaat vaak om complexe wetenschappelijke zaken die niet altijd even makkelijk te begrijpen zijn.''

Wolters blijft benadrukken dat de vier biotechbedrijven totaal andere dingen doen. Zo ontwikkelt Pharming geneesmiddelen, terwijl Isotis aan tissue engineering doet. Het kweekt bot, kraakbeen en huid voor de behandeling van onder andere heupfracturen, gebitproblemen en brandwonden. En Crucell verkoopt op het moment een technologie waarmee geneesmiddelen en vaccins kunnen worden gemaakt.

Ook de strategie van de bedrijven loopt uiteen, aldus de financieel directeur. Fornix Biosciences is begonnen als groothandel van medicijnen, onder andere tegen allergieën. Dat doet het succesvol. Het bedrijf uit Lelystad zag zijn winst vorig jaar met 20 procent stijgen tot 2,2 miljoen euro. De omzet ging met 9 procent omhoog en kwam uit op 40 miljoen euro. Fornix is de enige van de vier die winst maakt. Vanuit die positie is het bedrijf anderhalf jaar geleden voorzichtig begonnen om zelf medicijnen te ontwikkelen.

Pharming daarentegen heeft zich sinds zijn oprichting in 1988 volledig gericht op de ontwikkeling van medicijnen. Het risico van die strategie is groot, want van alle medicijnen die worden ontwikkeld bereikt slecht een klein deel de markt. Maar àls het lukt, is de beloning er ook naar. Een bedrijf kan miljoenen, zo niet miljarden guldens verdienen met één medicijn.

Ook Crucell wil op den duur medicijnen ontwikkelen. Maar het bewandelt daarbij een andere route dan Pharming. Crucell, vorig jaar ontstaan door de fusie van Introgene en U-bisys, heeft als eerste stap een techniek ontwikkeld waarmee geneesmiddelen en vaccins kunnen worden gemaakt. Het heeft die techniek verkocht aan grote farmaceutische multinationals zoals Merck, Novartis, Pfizer en GlaxoSmithKline. Met de inkomsten daarvan kan het deels zijn verdere onderzoek naar medicijnen financieren. ,,We hebben ervoor gezorgd dat we inkomsten hebben op de korte, middellange en lange termijn'', aldus Amir Aslani van Crucell. Daarin verschilt het bedrijf van Pharming, dat puur en alleen op de langetermijninkomsten gokt. Amir Aslani benadrukt dat de koersval van Pharming een incident op zichzelf is. Het heeft niks te maken met de sector als geheel. ,,Het is vergelijkbaar met Ford dat auto's terughaalt omdat er iets mis is met een partij banden. Dat is een probleem voor het bedrijf, niet voor de autosector.''

Ook de strategie van Isotis wijkt af van die van Pharming. ,,We kiezen voor voorzichtigheid'', zegt Wolters. Het bedrijf wil over een aantal jaren op de markt komen met gekweekt kraakbeen, bot en huid voor de behandeling van bijvoorbeeld heupfracturen of brandwonden. Maar de ontwikkeling van die producten is duur en kost veel tijd. ,,Daarom hebben we ervoor gekozen om in de tussentijd alvast enkele kleine producten op de markt te zetten. Zo kunnen we zelf al wat geld genereren, en zijn we minder afhankelijk van subsidies.'' Bovendien hoopt Isotis via de verspreiding van die kleine producten alvast een netwerk op te bouwen waarvan het later kan profiteren. Zo heeft het onlangs een overeenkomst gesloten met een Amerikaans consortium van orthopedische klinieken. Dat gaat één van de producten van Isotis verspreiden. ,,We hopen met hun een goede band op te bouwen, zodat we over een aantal jaar via hun ook onze grote producten kunnen afzetten.''

Wolters schat dat de wereldmarkt voor tissue engineering over tien jaar tussen de 80 en 100 miljard euro waard zal zijn. ,,En tegen die tijd hebben vijf tot tien spelers 80 procent van de markt in handen. Daar willen wij graag bij horen.''

De koersval van Pharming is tragisch voor het bedrijf, maar het zegt niks over de prestatie van andere Nederlandse biotechbedrijven. Amir Aslani: ,,Er is geen reden om te generaliseren.''