Doodstraf herzien omdat advocaat sliep

Een Amerikaans gerechtshof heeft gisteren 17 jaar na dato een doodvonnis uit Texas ongedaan gemaakt omdat de advocaat van de veroordeelde tijdens diens proces langdurig had zitten slapen. Het hof bepaalde dat de man nu alsnog een nieuw proces moet krijgen.

Vorig jaar had een andere beroepsinstantie de doodstraf van de inmiddels 48-jarige Calvin Burdine nog bevestigd. Weliswaar erkenden de rechters toen dat Burdine's advocaat in 1984 af en toe in slaap was gevallen, maar ze betoogden dat hij tijdens de meest essentiële gedeelten van het proces wel degelijk wakker was geweest.

Het hof bepaalde nu echter dat elke verdachte recht heeft op serieuze bijstand van een raadsman tijdens belangrijke delen van de rechtszaak. ,,Vandaag heeft eindelijk het gezonde verstand gezegevierd'', aldus Robert McGlasson, de huidige advocaat van Burdine.

De oorspronkelijke advocaat van de verdachte, Joe Cannon, die inmiddels is overleden, zat bij het proces in 1984 regelmatig te knikkebollen, terwijl hij volgens ooggetuigen soms zelfs wel tien minuten achtereen met zijn hoofd op de tafel sliep.

Burdine werd schuldig bevonden aan de moord op zijn homoseksuele minnaar in de buurt van de stad Houston. In 1987 werd het doodvonnis al eens bijna voltrokken.

Tegenstanders van de doodstraf betogen vaak dat onbemiddelde verdachten, die zijn aangewezen op pro deo-advocaten, niet goed worden verdedigd. Uit onderzoek van de Columbia University is gebleken dat zeven op de tien doodvonnissen in hoger beroep onhoudbaar zijn wegens allerlei fouten.

In zeven procent van de gevallen bleek de vermeende dader zelfs onschuldig. Veel van de pro deo-advocaten nemen echter niet de moeite om in hoger beroep te gaan.