Verwarmde mand voor sportieve rijkaard

De Amerikaan Steve Fossett probeert voor de zesde keer in een heteluchtballon de aarde te ronden. In zijn Solo Spirit denkt hij ruim twee weken onderweg te zijn.

Het heeft iets van een dwangneurose: afgelopen zondag is de Amerikaan Steve Fossett weer eens opgestegen in zijn heteluchtballon, in een zoveelste poging als eerste solo de aarde te ronden. Hij heeft het inmiddels al zo vaak geprobeerd, dat de meeste mensen de tel zijn kwijtgeraakt. Het controlecentrum in St. Louis, van waaruit de vlucht wordt gecoördineerd, houdt het op vijf eerdere, mislukte pogingen.

Tot nu toe verloopt de tocht naar wens. Zondag steeg de Solo Spirit op in het Australische mijnstadje Northam, in de buurt van Perth, voor een reis die als alles goed gaat twee tot drie weken duurt. De route voert de ballon van Australië naar Zuid-Amerika, dan over de Atlantische Oceaan naar Zuid-Afrika en ten slotte over de Indische Oceaan weer terug naar Australië.

De afstand die Fossett aflegt is minder dan de omtrek van de aarde, maar dat is toegestaan zo lang hij 30 breedtegraden van de Zuidpool verwijderd blijft. Fossett heeft deze route, waarbij hij de meeste tijd boven water zal vliegen, verkozen wegens de stabiele luchtstromen. Bovendien hoeft hij zo maar van een vijftal landen toestemming te hebben voor het doorkruisen van hun luchtruim. Bij eerdere pogingen leverde dat nog wel eens problemen op met landen als Libië, Irak en China. Momenteel nadert hij Zuid-Amerika.

Zeven jaar geleden had nog niemand ooit gehoord van de nu 57-jarige Fossett. In 1994 stak hij als eerste solo-ballonvaarder de Atlantische Oceaan over. Destijds werd hij aangeduid als ,,een effectenmakelaar uit Chicago'', nu kent iedereen hem als de wat zonderlinge multimiljonair die poging op poging stapelt in de jacht op alle mogelijke ballonrecords. In 1995 slaagde de oversteek van de Grote Oceaan, daarna werd het tijd voor het echte werk: als eerste non-stop de aarde rond in een heteluchtballon.

Een eerste poging hiertoe, in januari 1996, mislukte al na twee dagen door een veelheid aan technische problemen: de verwarming funcioneerde niet meer, het navigatiesysteem was defect en de radio viel uit. Een jaar later ging het veel beter, hoewel ook deze poging uiteindelijk strandde. Maar Fossett vestigde wel een nieuw afstandsrecord van ruim zestienduizend kilometer, en bovendien was nog geen ballon zo lang in de lucht gebleven: zes dagen en bijna drie uur.

Inmiddels had Fossett wel concurrentie gekregen van zijn Britse collega-miljonair Richard Branson, de oprichter en eigenaar van Virgin, en van het Zwitsers-Belgische duo Bertrand Piccard en Wim Verstraeten. Het werd een echte wedstrijd toen een Amerikaans bedrijf één miljoen dollar uitloofde voor degene die er als eerste in zou slagen rond de aarde te zweven — alsof de rivalen een groot gebrek aan geld zouden hebben. Piccard en zijn nieuwe compaan de Engelsman Brian Jones gingen met het bedrag en de eer strijken. In maart 1999 voltooiden zij hun reis rond de wereld. In negentien dagen.

Fossett rest nu nog de troostprijs: het huzarenstukje van Piccard en Jones in zijn eentje te herhalen. Dat is ,,de laatste grote uitdaging voor ballonvaarders'', aldus het team van Fossett. Tijdens de tocht zal Fossett worden bezocht door kwalen als slaap en kou (buitentemperaturen tussen min 34 en min 45 graden Celsius; de mand heeft verwarming). Het weer moet meewerken, opdat hij niet zoals in 1998 in de oceaan stort; door een hevig onweer scheurde toen de ballon. En om de tocht met succes te bekronen mag ook de techniek hem niet in de steek laten. Om Fossett moed in te spreken, kunnen mensen hem via het controlecentrum in St. Louis mailtjes sturen.

Mocht ook deze nieuwe poging niet slagen, dan is er nog geen man overboord: Fossett zal het ongetwijfeld nog eens proberen. En anders kan hij op jacht gaan naar nieuwe records in allerlei andere takken van sport die hij graag beoefent. Want behalve ballonvaarder is Fossett volgens mededelingen op zijn website (www.solospirit.wustl.edu) ook een begenadigd zeiler (veel records), een meer dan gemiddeld piloot (idem), heeft hij ooit het Kanaal overgezwommen, heeft hij deelgenomen aan een beroemde poolhonden-sleetocht in Alaska en aan de 24 Uur van Le Mans, en heeft hij last but not least de Ironman triatlon op Hawaii voltooid.