Mississippi

Phileas Fogg deed het in 80 dagen, Amerika's grootste rivier in 80 verschillende foutssppellingen. De Achterpagina gaat in 80 hits de wereld rond. Etappe 59: Mississippi.

Route 66 is zonder twijfel de bekendste autoweg van de Verenigde Staten al was het alleen maar door het gelijknamige liedje van Bobby Troup. Maar in muzikaal opzicht is Highway 61 ten minste zo belangrijk. De 3.000 kilometer lange noord-zuidverbinding tussen Lake Superior en de Mississippi Delta, die via muzieksteden als St.Louis en Memphis naar New Orleans voert, zou je de slagader naar het kloppend hart van de Amerikaanse muziekgeschiedenis kunnen noemen. Geen wonder dat Bob Dylan, afkomstig uit Minnesota en een groot bewonderaar van de Deltablues, er een song én een albumtitel aan wijdde. In de snelle rocker `Highway 61 Revisited' uit 1965 werd de weg een mythische plaats waar Abraham zijn zoon moet offeren, waar zwervers hun laatste toevuchtsoord vinden, waar afval gedumpt kan worden en waar een impresario de Derde Wereldoorlog ensceneert. Erg serieus hoeven we de tekst overigens niet te nemen, want dit was de tijd dat Dylan volop experimenteerde met associatieve nonsensverzen van het kaliber `Mack de Vinger zei tegen Lodewijk de Koning/ Ik heb veertig rood-wit-blauwe schoenveters.'

Verreweg het langste en interessantste stuk van Highway 61 gaat door Mississippi, de geboortestaat van twee pioniers van de popmuziek: Elvis Presley (Tupelo, 1935) en de legendarische bluesman Robert Johnson (Hazlehurst, 1911). Johnson, van wie werd verteld dat hij zijn ziel op de crossroads aan de duivel had verkocht, verwees in de 29 songs die hij opnam nooit direct naar zijn geboortegrond; maar in de vaak geciteerde laatste regels van `Me And The Devil Blues' (1937) schreef hij wel dat hij begraven wilde worden `down by the highway side/ So my old evil spirit can catch a Greyhound bus and ride.' Hoewel het niet duidelijk was welke autoweg hij bedoelde, werd zijn wens geëerbiedigd: na zijn geheimzinnige dood in 1938 (op 16 augustus, later ook de sterfdag van Elvis en de geboortedag van Madonna) werd hij in de buurt van Greenwood langs Highway 7 ter aarde besteld. Van daar is het een kilometer of vijftig naar de kruising met de Sixty-One.

In de hitparade heeft de staat Mississippi verder altijd door afwezigheid geschitterd; Bob Dylans `Oxford Town' (een actueel liedje naar aanleiding van de rassenrellen op de Universiteit van Mississippi in 1962) werd nooit op single uitgebracht, en Van Morrisons `Tupelo Honey' kwam in 1972 niet verder dan de tipparade. Het is de rivier de Mississippi die het fundament vormt van de twee grootste hits over dit deel van Amerika: `Proud Mary' van Creedence Clearwater Revival (nummer 11 in april 1969), dat twee jaar later door Ike & Tina Turner naar een zesde plaats werd gezongen, en `Mississippi' van Pussycat dat rond Kerstmis 1975 vier weken nummer 1 stond.

Voor de componisten van de beide liedjes, de Californiër John Fogerty en de Limburger Werner Theunissen, is de Mississippi het symbool van een rustig, om niet te zeggen onthaast leven; het langzame voortrollen van de rivier komt expliciet in de refreinen terug. In `Proud Mary' is de zanger een (blues)muzikant die moe is van al zijn optredens in Memphis en New Orleans, en die op een raderboot tot rust komt: `Big wheels keep on turning/ Proud Mary keeps on burning/ Rolling,/ Rolling,/ Rolling on the river.' In `Mississippi' is de ikfiguur een vrouw die terugdenkt aan haar jeugd in Greenville die opvallend genoeg niet in de Deltablues maar in het lome ritme van de countrymuziek gedrenkt was: `Mi-hi-sis-sip-pi/ You'll be on my mind/ Everytime I hear this song/ Mississippi rolling on/ Until the end of time.'

De Nedercountrymuziek van Pussycat drie zingende zusjes plus vier man begeleiding was een kwart eeuw geleden een internationaal succès fou, zoals deze week weer aanstekelijk uit de doeken werd gedaan in de herhaling van de aan `Mississippi' gewijde aflevering van het NPS-programma Single Luck. De Limburgse groep kwam op nummer één in Engeland, ZuidAfrika en Australië, en stond in Brazilië een jaar lang in de hitparade. Uitstekende Holland-promotie al was het jammer dat de zusjes over een buitenlandse bestemming zongen. Had Pussycat niet de grootste rivier van Amerika maar de Maas in Limburg vereeuwigd, dan had de hele wereld nu geweten waar Geleen ligt.