De verwarring van het snelle nieuws

Bereik je jonge kijkers door het nieuws als een MTV-clip vorm te geven? Of door vier items simultaan te behandelen? De reacties op het deze week verjongde CNN Headline News zijn negatief.

Een paar dagen geleden stond er op de website van CNN een bericht over `multitasking'; het gelijktijdig uitvoeren van verschillende taken. Tot nu toe werd aangenomen dat multitasking een van de essentiële vaardigheden is waarover employées in de Nieuwe Economie moeten beschikken. Met een klant telefoneren terwijl je een e-mailtje naar de baas stuurt en ondertussen een jaarverslag doorneemt, werd geacht de productiviteit te verhogen.

Maar wat bleek volgens het bericht van CNN? Onderzoek toont aan dat multitasking juist contraproductief werkt. Het steeds maar heen en weer schakelen tussen verschillende taken is slecht voor de concentratie en zorgt voor veel tijdverlies. Hoe vreemd was het dan ook dat de deze week geheel vernieuwde Amerikaanse CNN-zender Headline News een extreem hoge dosis multitasking van de kijker verwacht, terwijl het station tegelijkertijd als oplossing wordt aanbevolen voor de nieuwsbehoefte van de drukbezette moderne mens met een eeuwig tijdgebrek

CNN Headline News is een zender die alleen in de Verenigde Staten is te zien. Net als het `echte' CNN biedt het kanaal 24 uur per dag nieuws, maar dan in korte, hapklare brokken. Items duren gemiddeld enkele tientallen seconden en worden soms wel vier keer per uur herhaald. De nadruk ligt op nationaal nieuws. Het wereldnieuws wordt er in de kernachtig getitelde Global Minute doorheen gejaagd. Het idee is dat je na tien minuten kijken op de hoogte bent van de belangrijkste nieuwsgebeurtenissen van die dag.

Het wat oubollige Headline News bestaat al zo'n twintig jaar en in al die tijd is er nooit iets wezenlijks aan de opzet veranderd. Over de jaren verloor de ooit behoorlijk populaire zender wel steeds meer kijkers, voornamelijk door de komst van andere 24-uurs nieuwszenders als Fox News en MSNBC. Een bijkomend probleem is dat er voornamelijk ouderen naar de zender kijken (de gemiddelde leeftijd is 54 jaar), een groep die voor adverteerders weinig interessant is.

Tijd voor een nieuwe aanpak dus. Deze week ging een geheel vernieuwd Headline News in première. Om de nieuwe zender een `gezicht' te geven werd de actrice Andrea Thompson (vooral bekend door haar rol in de politieserie NYPD Blue) ingehuurd om het nieuws te presenteren.

Maar revolutionairder dan de beslissing om journalisten te vervangen door acteurs is de vormgeving van het nieuwe Headline News. Het kanaal heeft nog het meest weg van een kruising tussen MTV en een flitsende website. Het scherm is in vier vakken opgedeeld. Rechtsboven presenteren de `anchors' het nieuws en flitsen begeleidende beelden voorbij. Links daarvan is een tekstvakje met feitjes en trivia die bij betreffende item aansluiten. Linksonder bevindt zich ook weer een tekstvakje met de belangrijkste headlines, aandelenkoersen en sportuitslagen en rechtsonder ten slotte tref je steeds wisselende weerkaarten aan. Het geheel wordt gecomplementeerd met flitsende promo's, aanstekelijk bedoelde jingles en achtergrondmuziek variërend van techno tot rock.

Om het de jonge kijker die zulks zou moeten waarderen nog verder naar de zin te maken is het nieuws vooral aan de verstrooiende kant. Dus veel items over entertainment, gezondheid en technologie.

Het resultaat van dit alles is een kakofonie van informatie waar de kijker dan maar zijn weg in moet zien te vinden.

CNN benadrukt dat kijkers de vernieuwingen alleen op de zender Headline News zullen tegenkomen en niet op een van de vele internationale versies van CNN. En misschien moet het Nederlandse publiek daar maar blij mee zijn. Als stijlexperiment is het vernieuwde Headline News beslist geslaagd. Al die gecombineerde visuele elementen op het scherm bieden een fascinerend schouwspel. Bovendien biedt de zender een interessante blik op een toekomst waarin televisie en internet verder zullen integreren. Maar als effectief middel om zo snel mogelijk op de hoogte te worden gebracht van het belangrijkste nieuws is Headline News teleurstellend.

De overdaad aan informatie werkt eerder verwarrend dan verhelderend. Luister je naar de presentator dan begin je onvermijdelijk ook een van de headlines en triviaberichtjes te lezen, met als gevolg dat je ondertussen geen flauw idee meer hebt waar de presentator het over heeft. Doordat de informatie in de vier verschillende vakken steeds razendsnel voorbijschiet, dwalen je ogen voortdurend over het scherm zonder dat je je ergens echt op concentreert. Bijkomend probleem is dat de nieuwe aanpak naar mijn smaak berust op een denkfout. In plaats van zo veel mogelijk informatie in een keer over zich heen gestort te willen hebben, wil de moderne nieuwsconsument juist alleen de informatie die voor hem of haar relevant is. En in het televisielandschap van de Verenigde Staten is dat uitstekend mogelijk. Wil je aandelenkoersen dan stem je af op de businesszender CNBC, wil je weersverwachtingen dan schakel je over naar de Weatherchannel, en voor sportuitslagen ga je naar ESPN. En zo verder.

Het probleem is dat CNN Headline News veronderstelt dat de moderne kijker een multitasker is. Misschien is dat zo, maar zoals we net geleerd hebben werkt dat multitasking juist contraproductief. Oftewel, juist de drukbezette moderne burger waar de zender zich zo nadrukkelijk op richt zal door het vernieuwde Headline News gefrustreerd raken. Want hij heeft wel veel gezien, maar niets onthouden.