Singapore moet volwassen worden

Singaporese nationalisten voelen zich misschien gestreeld als ze een van de belangrijkste opperhoofden van Wall Street door het stof zien gaan voor een paar lokale hoogwaardigheidsbekleders. Maar de gebeurtenissen in de overnamestrijd rond Overseas Union Bank (OUB) kunnen schadelijk blijken voor de reputatie van de stadstaat onder internationale beleggers.

Om de bank wordt gevochten door DBS, de grootste financiële instelling van Singapore, en United Overseas Bank, ook uit Singapore. Beiden hebben op de kleinere OUB geboden, maar United Overseas heeft de beste deal voorgesteld – een hogere prijs en meer cash. De bank zal winnen tenzij DBS, bijgestaan door zakenbank Goldman Sachs, alsnog een hoger bod doet.

Dit doodgewone overnamegevecht is in een soap veranderd door toedoen van de ondemocratische smaadwetgeving van Singapore en de gevoeligheden van een aantal topmanagers die voor het eerst bij een vijandige overname zijn betrokken. De zaak liep definitief uit de hand toen DBS een presentatie voor Europese beleggers gaf. In een document stonden uitspraken waar managers van United Overseas en OUB zich door gekwetst voelden, zoals `de raad van bestuur en het management zijn samengesteld uit vrienden en familie'. In een Singaporese context was dit een oorlogsverklaring.

Als gevolg van de draconische smaadwetgeving van Singapore had DBS op kosten gejaagd kunnen worden, maar het wist de zaak voor iets meer dan 1 miljoen dollar te schikken. Omdat Goldman het bewuste document had opgesteld, voelde topman Paulson zich verplicht om zijn excuses aan te bieden aan de gekrenkte managers. Hoewel Goldman beter had moeten letten op de finesses, gebruikte het bedrijf termen die volwassen Europese beleggers begrijpen.

Als Singaporese ondernemingen het kapitaal van buitenlandse beleggers willen aanvaarden, moeten ze zich gaan houden aan de spelregels van het internationale kapitalisme. United Overseas had een gevecht kunnen verwachten. Nu kan deze geschiedenis het enthousiasme van Singaporese bedrijven bekoelen om door middel van fusies en overnames waarde te creëren. Als dat zo is, zijn de beleggers de klos.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld