Groeistrategie Interbrew schaadt koers

Geld doet wonderen. Het Belgische Interbrew stapt snoevend de saloon van Beck's binnen met een bod van 1,8 miljard euro, meer dan anderhalf maal zoveel als de Duitse brouwer van luxe bier dacht waard te zijn, en de eigenaren van het bedrijf krijgen direct last van knikkende knieën.

Het bod komt nauwelijks een maand nadat Beck's zichzelf te koop heeft aangeboden voor een richtprijs van 1 tot 1,2 miljard euro. Beck's gaf de voorkeur aan een deal met Anheuser-Busch, de grootste bierbrouwer ter wereld en de grote kracht achter Budweiser, om de Amerikaanse markt te kunnen binnendringen, waar de beste groeimogelijkheden liggen. Maar zodra Interbrew met zijn goed gevulde beurs ten tonele verschijnt, is het alleen nog maar een kwestie van ,,waar moeten we tekenen?''.

Interbrew is machtig in Europa. Maar zijn ervaring in het beheren van mondiale merken staat nog in de kinderschoenen, getuige de problemen met het wereldwijd op de kaart zetten van Stella Artois. Het concern kan in de VS niet dezelfde mogelijkheden bieden als een Amerikaans bedrijf. Het is nog steeds in de slag met toezichthoudende instanties over de aankoop van Bass Brewing, en probeert een groot aantal overnames tegelijk te verstouwen. In alle gevallen is daar een hoop tijd mee gemoeid. En er zal zich een gevecht ontwikkelen met Scottish & Newcastle, dat de Britse distributierechten van Beck's in handen heeft en daaraan vast wil houden.

De oorzaak van de dorst van Interbrew is te vinden op de gefragmenteerde biermarkt van Duitsland, waar een consolidatie plaatsvindt nu de Europese Unie een vijfhonderd jaar oude wet terzijde heeft geschoven, die bepaalde dat alleen lokale brouwers op deze markt mochten opereren. Honderden kleinere brouwers zijn daardoor beducht geworden voor nieuwkomers met in het buitenland geproduceerd bier. Interbrew is onmiddellijk met grote bedragen gaan zwaaien om anderen de loef af te steken. In een tijdsbestek van twee weken hebben de Belgen de op drie en vier na grootste spelers op de Duitse markt gekocht. Omdat de marktaandelen zo klein zijn - zowel Diebels als Beck's bezitten minder dan 10 procent - hoeven de overnames in Duitsland niet op problemen te stuiten.

Toch moeten er ook slachtoffers zijn, en het lijkt erop dat de aandeelhouders van Interbrew dat gaan worden. Het aandeel heeft het in zijn korte leven sinds de beursgang van afgelopen jaar minder goed gedaan dan die van concurrerende bierbrouwers onder aanvoering van Heineken.

De koers heeft zwaar geleden onder de problemen rond de overname van Bass in januari. De overwinning van de hoop op de ervaring, die zich met betrekking tot Bass en de toezichthouders zo duidelijk manifesteerde, lijkt zich inzake Beck's en het ontwikkelen van een wereldwijd merk opnieuw voor te doen. De deal betekent dat Interbrew in de VS nu net zo groot is als Heineken - beide brouwers hebben nu 21 procent van de Amerikaanse biermarkt in handen. Toch staan de aandelen van Interbrew in lager aanzien. Ze worden verhandeld op een niveau van 22 maal de winst van dit jaar, en die van Heineken op 25 maal de winst.

Zolang de Belgen nog te veel lijken te betalen voor hun overnames en te weinig ervaring lijken te hebben, zal dat verschil niet snel kleiner worden.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld