Honkbalploeg ploetert zich naar Europese titel

Direct na de finale verscheen er voor het eerst tijdens het Europees kampioenschap een brede glimlach op het gezicht van Robert Eenhoorn. Na anderhalve week ploeteren was zijn missie toch nog geslaagd. In het Rheinaue-stadion van Bonn mocht Eenhoorn zijn eerste hoofdprijs als bondscoach van Nederland omhoog houden. ,,Het was een raar kampioenschap'', zei Eenhoorn.

Nadat eerste honkman Percy Isenia gisteren in de eerste helft van de negende inning de derde en laatste slagman van de Russen had uitgemaakt, vielen de Nederlandse honkballers elkaar opgelucht in de armen. Met een 4-0 zege was de zeventiende Europese titel binnen. De A-status van NOC*NSF blijft met de daarbij behorende faciliteiten behouden. Maar de champagneflessen mochten louter worden ontkurkt voor het eindresultaat. Het optreden van de Nederlandse ploeg in Bonn was op het EK namelijk alles behalve dat van een groot kampioen geweest.

Nederland verloor vorige week in de vierde groepswedstrijd door onderschatting verrassend met 4-3 van Rusland. De ploeg van Eenhoorn had toen het geluk dat de nederlaag geen consequenties had. In de kwartfinale tegen Kroatië stond Nederland met een 7-3 achterstand aan de rand van uitschakeling tegen een land dat nog nooit iets heeft gepresteerd in het honkbal. Door veerkracht wist de nationale ploeg uiteindelijk de wedstrijd nog naar zich toe te trekken. In de halve finale rekenden de Nederlanders moeizaam af met het nietige Frankrijk.

Terwijl vooraf vrijwel iedereen rekening had gehouden met de traditionele eindstrijd tussen Nederland en Italië, bleek in de praktijk dat de hegemonie van deze twee landen in het Europese honkbal aan het wankelen is. Nederland bleef met kunst- en vliegwerk overeind. Italië haalde daarentegen voor het eerst in de geschiedenis de eindstrijd van het Europees kampioenschap niet. In de halve finale verloren de Italianen met 2-0 van Rusland, een land waar tien jaar geleden nog amper honkbal werd gespeeld.

In Bonn begon de Nederlandse ploeg gisteren met de steun van honderden landgenoten als favoriet aan de finale tegen Rusland. Werper Rob Cordemans werd in de eerste slagbeurt direct verrast door Alexandre Nizov die de bal bijna de hekken over ramde. Maar naarmate de wedstrijd vorderde, bleek dat de Russen niet opnieuw tot een verrassing in staat waren.

In de halve finale tegen de Italianen hadden de Russen te veel van hun krachten verspeeld. Pitcher Rinat Makhmoutov werd onder meer voor zijn overtuigende optreden in de halve finale uitgeroepen tot `meest waardevolle speler van het toernooi', maar hij kon in de finale niet meedoen. Net zo min als de talentvolle pitcher Oleg Korneev, die inmiddels een contract heeft getekend bij een ploeg uit de Amerikaanse Major League.

Nederland had gisteren het voordeel dat het in de breedte over de beste selectie beschikt in Europa. Terwijl Rusland in de finale vier middelmatige pitchers in moest zetten, liet Eenhoorn Cordemans en Patrick de Lange vanaf de heuvel het werk doen. De Russen wisten geen enkel punt in de matige finale binnen te halen. Nederland vier.

In de finale kwam het wisselvallige beeld dat de Nederlandse ploeg in Duitsland had laten zien, wederom naar voren. Sterk in de verdediging, zwak aan slag. Vooral de normaal gesproken ervaren spelers als Dirk van 't Klooster en Ralph Milliard lieten het afweten. Milliard was voor de finale zelfs gepasseerd door Eenhoorn.

Remy Maduro, Jurjan Koenen en de 41-jarige Marcel Joost waren de enige drie spelers uit de Nederlandse ploeg die door de Duitse organisatie een plaats in het all-starteam van het EK kregen. Maduro zei na afloop met ,,een goed gevoel'' te vertrekken: ,,Het is zwaar en wisselvallig geweest. Maar ik ben heel blij met mijn eerste Europese titel. En natuurlijk ook dat ik nu mijn olympische auto van NOC*NSF mag houden.''

Eenhoorn won gisteren voor de derde keer een Europees kampioenschap. De eerste keer als coach. ,,We hebben tijdens het toernooi met de rug tegen de muur gestaan. De tijd dat we rustig konden bekijken welke werpers we moesten sparen voor de finale, is voorbij. Het wordt steeds moeilijker om de voorsprong in Europa te behouden. We zijn weer de beste, maar we moeten hier wel een les uit leren. In Nederland moet een gedegen jeugdplan komen als we de beste willen blijven. We zijn gewaarschuwd voor de toekomst.''