Abera levert unieke prestatie op de marathon

Dat een Ethiopiër de marathon won, wekte in Edmonton geen verbazing. Wel dat Gezahegne Abera wereldkampioen werd en zeker de manier waarop. Hij versloeg na 42 kilometer en 195 meter zijn medekoploper Simon Biwott uit Kenia, nota bene in een sprint.

De ongebruikelijke ontknoping was de apotheose van een boeiende wedstrijd én het traditionele gevecht tussen de grote rivalen Ethiopië en Kenia als het om lopen over grote afstanden gaat. Letterlijk tot de laatste meter in het Commonwealth Stadium was ongewis wie er ging winnen. Abera was met zijn kortere pas weliswaar in het voordeel, maar Biwott perste in naam van familie en vaderland de laatste krachten uit zijn tengere lichaam. Het was echter ontoereikend om de meeslepende sprint te winnen.

De nieuwe wereldkampioen heet derhalve Abera, hetgeen op basis van zijn reputatie meer voor de hand lag dan op basis van zijn voorbereiding op de wereldkampioenschappen. De 23-jarige loper is de olympische kampioen van `Sydney', maar hij wekte in de aanloop naar de WK allerminst de indruk in goede doen te zijn. In het Ethiopische kamp hield niemand rekening met een wereldtitel voor Abera. De grote favoriet heette Tesfaye Jifar; Abera zou zelfs in een vormcrisis verkeren.

Die laatste vaststelling bleek een misrekening. Maar dat kan te maken hebben met de relatieve onbekendheid van Abera. Hij is onder de marathonlopers in Ethiopië de coming man, van wie de kenners vorig jaar zelfs nog geen olympische titel hadden verwacht. Hij zou nog te jong zijn en de inhoud missen om het fysieke sloopwerk op de marathon aan te kunnen. Er vanuit gaande dat Abera geen doping gebruikt, is een wonderkind opgestaan. Het is namelijk uniek om op de marathon zowel de olympische als wereldtitel te veroveren. En dat op jonge leeftijd; en nog wel binnen één jaar.

Onduidelijk zal blijven of Abera ook zonder de val van Jifar geschiedenis had kunnen schrijven. De Ethiopische favoriet schakelde zichzelf uit door halverwege de wedstrijd te struikelen. Een oude kwaal, want Jifar mist een oog, omdat hij op jonge leeftijd tegen een koe is aangelopen. Die handicap beperkt Jifar bij het lopen in een grote groep, zodat hij bij voorkeur positie aan de zijkant kiest. Het deelnemersveld in Edmonton was echter dermate sterk, dat tot bijna 30 kilometer een grote groep bijeen bleef.

En in een onbewaakt ogenblik, toen hij onverhoopt in het midden was beland, raakte Jifar het been van iemand voor hem. De Afrikaan smakte tegen het asfalt en wist zich in één klap uitgeschakeld voor de wereldtitel. Samen met zijn landgenoot Tesfaye Tola mocht Abera vervolgens het slotakkoord verzorgen. De olympische kampioen bleek, in tegenstelling tot alle berichten, dermate goed te lopen, dat hij uit naam van Ethiopië het commando nam. Een felle demarrage op viertal kilometers voor de eindstreep leek toereikend om concurrentie te slopen. Dat lukt bij de de Italiaan Stefano Baldini, die als derde zou finishen, en de Japanner Shigeru Aburaya, maar niet bij Biwott. Pas in een memorabele

eindsprint kreeg hij de Keniaan klein.

De eer van Ethiopië was gered, want de marathon heeft dat Afrikaanse land geadopteerd als `zijn' wedstrijd. Bovendien lagen er aan de finish lucratieve bonussen klaar. De wereldtitel leverde Abera 60.000 Amerikaanse dollars op, terwijl hij met zijn landgenoten als winnaar van het landenklassement nog eens 80.000 dollars mag verdelen.

Opvallend genoeg behoort Abera niet tot de atletenstal van Jos Hermens, die dankzij Haille Gebrselassie goed thuis is in Ethiopië. De nieuwe wereldkampioen was aan zijn aandacht ontsnapt en voor de neus van Hermens weggekaapt door een Amerikaanse manager. De Nederlander betreurt dat voor zichzelf én Abera, want nu stelt hij vast dat het talent wordt uitgebuit door (te) veel marathons te lopen. Hermens verwacht - niet uit broodnijd naar zijn zeggen - dat Abera op die manier al vroeg `kapot' wordt gemaakt.

Een standpunt dat de Ethiopische atleet niet met de atletenmanager deelt, want na afloop van zijn winnende race verklaarde Abera dat hij de combinatie tussen de olympische- en wereldtitel tenminste nog één keer wil herhalen. Dan zal hij tijdens de Spelen van 2004 in Athene moeten afrekenen met landgenoot Haile Gebrselassie, die zich heeft voorgenomen dan de marathon te lopen. Abera wist in Edmonton niet wat hij hoorde toen hem om een reactie op Gebrselassie's voornemen werd gevraagd.

De wereldkampioen stamelde: ,,Hij is welkom.''