Vragen kwellen olympisch kampioen

Nils Schumann (23) heeft na `Sydney' zijn status als olympisch kampioen niet kunnen waarmaken. De Duitse 800-meterloper sukkelde met blessures en met de naweeën van het succes. In Edmonton wil hij met een wereldtitel terugkeren op de troon.

Het viel Nils Schumann zwaar na de Olympische Spelen die onbevangen jongeman uit Erfurt te blijven. Duitse sporthelden zijn nu eenmaal publiek bezit. Het oude leven was in een klap geschiedenis, een nieuwe tijd brak aan. De gewenningsperiode nam enige tijd in beslag, maar in Edmonton - terug tussen de atleten - blijkt Schumanns honger naar succes nog niet gestild.

Niets aan de ranke, blonde loper uit de voormalige DDR duidt daags voor de wereldkampioenschappen op spanning. Hij is locker, zoals de Duitser een relaxte houding treffend omschrijven. Maar bij Schumann is dat uiterlijke schijn, want vele vragen kwellen hem. Na een lange blessureperiode en weinig wedstrijdritme kan hij niet beoordelen of de vorm goed genoeg is voor zijn eerste wereldtitel.

Schumann weet dat van de concurrentie de Zwitser André Bucher dit jaar alles wint en dat hij van de olympische finalisten de nummers twee (Wilson Kipketer, Denemarken) en drie (Djabir Saïd-Guerni, Algerije) niet zal tegenkomen. Bovendien heeft het Russische loopwonder Joeri Borzakovski afgezegd.

Bucher verslaan om kampioen te worden, is derhalve Schumanns opdracht. Zo ziet hij dat zelf ook. ,,Ik verwacht dat Bucher er een snelle, harde race van zal maken. Daar zal ik me op moeten instellen, want ik zit na mijn blessure niet in de positie om te attaqueren, maar om te reageren.''

Een geruststelling voor Schumann is, dat hij in teruggekeerd bij trainer Dieter Hermann, die hem in 1998 naar het Europees kampioenschap en vorig jaar naar de olympische titel leidde. Na de Spelen brak Hermann met zijn pupil, omdat die tegen zijn zin koos voor het grote geld van Nike en te veel genoot van het zoete leven. Dat strookte niet met de opvattingen van de in de DDR gevormde Hermann over discipline.

Na interventie van vader Peter Schumann, die zijn zoon sportief zag wegkwijnen, hebben de trainer en de atleet elkaar weer in de armen gesloten. ,,En dat geeft me rust en zelfvertrouwen'', is Schumann opgelucht.

En uitgerekend rust was hem het laatste jaar amper gegund. Na `Sydney' stroomde een lava aan enthousiasme naar Erfurt. De populariteit van Schumann nam buitenproportionele vormen aan, met zijn verkiezing tot `sportman van het jaar' als hoogtepunt. Wie in staat is om publiekslieveling Michael Schumacher te verslaan, heeft een gevoelige snaar bij het Duitse volk geraakt.

Maar zoals altijd kent de populariteit een keerzijde. Toen Schumanns vriendin, de hoogspringster Amehu Mensah, recent werd betrapt op doping, waren er ook verdachtmakingen richting Schumann. En die kon hij niet wegnemen met de mededeling, dat de relatie met de van oorsprong Ghanese atlete reeds was verbroken.

,,Ik heb een schoon geweten'', herhaalt Schumann in Edmonton nog maar eens zijn standpunt. ,,Ik slik ook geen twintig pillen per dag. Mijn enige angst is of de paar middelen die ik wel gebruik gegarandeerd zuiver zijn. Voedingssupplementen worden tegenwoordig in massaproductie gemaakt, zodat het gevaar van vervuiling sterk is toegenomen. Daartegen kunnen wij atleten ons niet wapenen. Als mij hetzelfde als Mensah zou overkomen, vrees ik alleen wegens naamsbeschadiging te moeten stoppen. En daar moet ik toch niet aan denken.''

In tegenstelling tot bijvoorbeeld Troy Douglas, die uit angst voor vragen over doping in Edmonton de confrontatie met de pers mijdt, gaat Schumann dit gevoelige onderwerp niet uit de weg. Niet dat de Duitser ferm stelling neemt, maar hij ontloopt zijn verantwoording evenmin. ,,Ik wil als atleet titels veroveren en veel geld verdienen, daar maak ik geen geheim van. Het gevolg is veel publiciteit. Ik stel me tegenover de pers coöperatief op, zo lang de publiciteit maar beheersbaar blijft. Ik vind het alleen niet prettig als mijn privé-leven breed wordt uitgemeten.'' En dat gebeurde ten tijde van zijn relatie met Mensah, want nadat het echtpaar Boris en Barbara Becker na de scheiding als rolmodel voor een intercultureel huwelijk wegviel, dook de sensatiepers op Schumann en Mensah.

Besognes waarvan de Duitse atleet in Canada tijdelijk geen last heeft. Daar kan hij weer de sportman zijn, die verbeten op jacht is naar een sportieve trilogie. Schumann wil aan zijn Europese en olympische titel in Edmonton de wereldtitel toevoegen. ,,Ik heb bovendien nog iets goed te maken van de wereldkampioenschappen in Sevilla, twee jaar geleden'', roept Schumann in herinnering. ,,Toen werd ik achtste en laatste. En dat zit me nog steeds dwars.''