Rondje VS om geld op te halen

Biotechnologiebedrijf Pharming heeft geld nodig, beaamt directeur Hersbach. Medicijnen ontwikkelen is duur. Een alliantie moet oplossing bieden.

De vakantie met zijn gezin maakt hij nog af deze week. Maar over twee dagen begint George Hersbach, algemeen directeur van het biotechnologiebedrijf Pharming, snel aan zijn rondreis door de Verenigde Staten. ,,Om 15 miljoen euro bij elkaar te krijgen'', zegt Hersbach vanuit Orlando, waar hij met zijn gezin verblijft.

Pharming heeft extra geld nodig, en snel. Het Leidse bedrijf wint menselijke medicijnen uit de melk van genetisch gemanipuleerde koeien, konijnen en hamstercellen. De afgelopen maanden heeft de ontwikkeling van die medicijnen veel meer geld gekost dan van te voren was berekend. Vorige week maakte het Leidse bedrijf bekend dat het verlies over het afgelopen halfjaar met 73 procent was gestegen tot 16,9 miljoen euro. Er zat nog maar 24 miljoen euro in kas, terwijl dat drie jaar geleden nog acht keer zoveel was. Als reactie op de tegenvallende resultaten stortte de koers van Pharming in, van ruim 6 euro per aandeel tot zo'n 3,50 euro per aandeel. Deze week zette het bedrijf zichzelf te koop.

Hersbach zegt dat hij ,,niet blij'' is met de situatie, maar ziet de toekomst ,,met vertrouwen'' tegemoet.

Analisten reageren met verbazing op de strategie van Pharming. Mark van der Geest van Rabo Securities vraagt zich af waarom het bedrijf vorig jaar geen geld heeft opgehaald. Toen lag het voor het oprapen. De Europese biotech-bedrijven haalden bijna 6 miljard euro op, dat was meer dan het totaal van de vijf voorgaande jaren. ,,De regel luidt: je moet geld ophalen als je het kan, en niet als de bodem in zicht is'', aldus Van der Geest. Maar volgens Hersbach had zijn bedrijf (dat in 1998 naar de beurs ging en toen 120 miljoen euro ophaalde) vorig jaar alleen van de situatie kunnen profiteren door extra aandelen uit te geven. ,,En dat is niet onze strategie geweest de afgelopen jaren. We halen geld binnen door allianties aan te gaan.'' Zo werkt het bedrijf samen met het Amerikaanse Genzyme aan de ontwikkeling van een medicijn tegen de erfelijke ziekte van Pompe. Baby's die aan deze dodelijke spierziekte lijden, sterven meestal voor hun eerste levensjaar. Van Genzyme ontving Pharming vorig jaar 4,9 miljoen euro. Met Baxter Healthcare werkt het aan een medicijn tegen erfelijk angio-oedeem, een ziekte waarbij mensen na een bijensteek of een botsing tegen een tafel snel onderhuidse vochtophopingen krijgen die zelfs levensbedreigend kunnen zijn. Van Baxter kreeg Pharming 2,3 miljoen euro in 2000.

Ook nu is Pharming niet van plan om extra aandelen uit te geven. Dat is logisch, gezien de lage koers. ,,Maar verder sluit ik niks uit'', zegt Hersbach. ,,Ook een fusie of een overname niet.'' Pharming hoopt waarschijnlijk op het aangaan van een lucratieve alliantie. Het heeft nog projecten lopen die interessant zijn voor een grote farmaceut. Maar het is de vraag of het Leidse bedrijf daar op korte termijn 15 miljoen euro mee binnenkrijgt. Zoveel heeft het nodig om de fabrieken in het Belgische Geel en het Amerikaanse Vienna uit te breiden. Als dat niet gebeurt loopt de medicijnontwikkeling weer vertraging op. Pharming moest al twee keer eerder melden dat het medicijn tegen de ziekte van Pompe later op de markt komt dan verwacht. Eerst zou dat in 2000 zijn, inmiddels is die datum verschoven naar medio 2003.

De ontwikkeling van Pharming verloopt grillig, zoals bij veel biotech-bedrijven. De gevoeligheid voor tegenslagen is groot. Het succes hangt af van een of enkele medicijnen. En over het algemeen geldt dat van de tien medicijnen die de klinische trials ingaan, er slechts drie de markt halen. Zo kwakkelde het Amerikaanse Amgen bijna 15 jaar lang voordat het uitgroeide tot het grootste biotech-bedrijf ter wereld. Centocor, deels gevestigd in Leiden, kreeg een aantal jaren geleden een fikse tegenslag te verwerken en moest een groot deel van het personeel ontslaan. Maar het krabbelde uit het dal en werd twee jaar geleden opgekocht door het farmaceutisch bedrijf Johnson & Johnson voor 4,9 miljard dollar, destijds een recordbedrag.

Welke route Pharming bewandelt is niet te zeggen. Misschien slaagt het erin hetzelfde te doen als concurrent PPL Therapeutics. Het Schotse bedrijf wint ook menselijke medicijnen uit de melk van dieren, in dit geval schapen. Begin dit jaar kondigde PPL Therapeutics aan dat het 42 miljoen Britse pond nodig had voor het bouwen van een nieuwe fabriek. Het sloot een overeenkomst met apparatenbouwer Comdisco. Maar Comdisco raakte in financiële problemen, en PPL moest op zoek naar een andere geldschieter. Een paar weken geleden sloot het Schotse bedrijf een overeenkomst met de Royal Bank of Schotland en met Bayer, waarmee het al bijna een jaar samenwerkt aan de ontwikkeling van een veelbelovend medicijn tegen taaislijmziekte. De Schotse Bank verstrekt PPL een lening van 15 miljoen Britse pond. Bayer staat garant voor dat bedrag en krijgt daarvoor in ruil een deel van PPL's aandelen.

Misschien dat Pharming een soortgelijke deal kan sluiten met het Amerikaanse Genzyme? Hersbach beaamt dat het bedrijf op zijn route ligt de volgende week.