Koers Shell wellicht over top heen

Topman Phil Watts van Royal Dutch/Shell weet dat een belegger nooit aandelen zal kopen als de koers zijn top heeft bereikt. Hij twijfelt er waarschijnlijk ook aan of het wel zo verstandig is op dit moment met zijn nieuwe baan te beginnen. Net nu hij het roer overneemt, lijken de gouden tijden voor Shell voorbij. Lagere olieprijzen en kleinere winstmarges zijn verantwoordelijk voor de eerste winstval op kwartaalbasis bij de Nederlands-Britse oliegigant in anderhalf jaar. De gasprijzen, die vorig jaar zijn verdubbeld, zijn over hun top heen. De raffinaderijmarges, die werden gezien als de drijvende kracht achter de groei, worden door het concern nu als onzeker beschouwd. En de winst van de chemiedivisie is gekelderd.

Hoe gaat Watts de vaart erin houden die ervoor heeft gezorgd dat de aandelen van Royal Dutch en Shell het de afgelopen 18 maanden beter hebben gedaan dan die van de rest van de olie-industrie, en ook beter dan het koersgemiddelde op de grootste beurzen?

Dat zal hem moeite kosten. Eén probleem wordt gevormd door de overnamemogelijkheden. Er zijn geen grote vissen meer te koop nu BP en Exxon ze allemaal hebben verorberd. De pogingen van Shell zijn mislukt om kleinere, gespecialiseerde bedrijven te kopen die op nichemarkten opereren. In plaats daarvan mikt het concern nu op grote joint ventures om de enorme, nog niet ontgonnen reserves in Saoedi-Arabië en de voormalige Sovjet-Unie te ontsluiten. En het richt zich op de winning van duurzame energie uit wind en zon. Maar het gaat misschien wel meer dan tien jaar duren voordat dat iets oplevert.

Het grootste pluspunt voor Shell is dat de onderneming meer belangen in de gaswinning heeft dan andere grote energieconcerns. De gasprijzen hebben het beter gedaan dan de olieprijzen en de vraag naar gas stijgt voortdurend. Daardoor zal het fonds de defensieve status die het in de sector heeft nog wel een tijdje behouden. De snelle manier om de aandeelhouders te plezieren is het verhogen van het dividend of het uitbreiden van het huidige programma van het terugkopen van de eigen aandelen. Maar geen van beide opties lijkt op de korte termijn waarschijnlijk en is op de langere termijn houdbaar. De koers van Shell heeft zijn beste tijd misschien achter de rug.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld