Grootste problemen voor internetsector voorbij

De zaken zien er beter uit voor de grote Europese internet service providers (ISP's, bedrijven die toegang verschaffen tot het internet). Verstoken van kapitaal sinds het barsten van de zeepbel op de aandelenmarkt, kent de sector nog maar weinig nieuwkomers – en kleine spelers zijn failliet gegaan of verkocht. De zeven grootste ISP's van Europa hebben volgens Merrill Lynch nu meer dan de helft van de 55 miljoen abonnees in handen. De grote jongens lijken meer greep op de prijzen te krijgen. Freeserve heeft de toegangsprijzen in Engeland dit jaar met 30 procent verhoogd. Het Duitse T-Online heeft de prijzen met zijn nieuwe pakketten van gebundelde diensten stiekem verhoogd. Nu de Europese toegangsprijzen ruwweg half zo hoog zijn als de Amerikaanse, en de ISP's hun klanten proberen te bewegen op breedband-internet (kabel of ADSL) over te stappen, zullen de prijzen waarschijnlijk nog een eind verder stijgen. Ook aan de aanbodkant ziet het er zonniger uit.

Toch wordt de sector nog steeds geplaagd door drie problemen. De eerste betreft de onzekerheid over de inkomsten uit e-commerce (het verkopen van zaken via het internet). Het is onduidelijk hoe groot die markt zal worden en welk deel ervan door de ISP's zal worden beheerst. Het tweede probleem is dat veel ISP's eigendom zijn van grote telecombedrijven. Dat beperkt de mogelijkheid voor ISP's om hun winstmarge op de inkomsten uit het aanbieden van lokale toegang tot het internet te vergroten. Moederbedrijf Deutsche Telecom van T-Online lijkt met name zeer onvermurwbaar. In de derde plaats wordt slechts een klein deel van de aandelen in de sector op de beurs verhandeld en hangen er als gevolg van overnames veel aandelen boven de markt.

ISP's blijven heel riskante beleggingen. Wie zich ermee wil inlaten, kan zijn geld waarschijnlijk het best op Wanadoo zetten. Dat bedrijf is na de aankoop van het Britse Freeserve minder overgeleverd aan de goedertierenheid van moederbedrijf France Telecom.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld